Вчера во Дворце "Сокольники" хоккеисты "Спартака" напутствовали перед отъездом за океан своего теперь уже бывшего одноклубника Илью Ковальчука. 31 августа он улетает за океан, где 5 сентября в городе Трэверс-Сити (штат Мичиган) собирается тренировочный лагерь для новичков и молодых хоккеистов НХЛ. Там первый номер драфта-2001, подписавший в середине августа контракт с "Атлантой", проведет несколько матчей.

Обстановка в "Сокольниках" во время церемонии прощания была трогательно грустной. В президиуме находились президент ГХК "Спартак" Борис Майоров, один из его заместителей Владимир Шадрин, оба двукратные олимпийские чемпионы и пятикратные победители мировых первенств, а также генеральный менеджер клуба Роман Хайретдинов и первый тренер юной звезды в "Спартаке" Юрий Борисов. Прославленный капитан сборной СССР и красно-белых Борис Майоров сказал:

— Нам радостно и одновременно грустно, что Ковальчук уезжает. Но ведь отправляется он играть в НХЛ, где собраны сильнейшие игроки со всего мира, пусть эту лигу и недолюбливают в России и Старом Свете за форменный грабеж наших и европейских клубов. Тем не менее хочется пожелать Илье успехов. В первую очередь — скорого решения бытовых проблем, преодоления языкового барьера, что крайне для новичка важно. Не просто будет влиться в новый коллектив, нащупать линию поведения в новой команде. Со своей стороны заявляю, что у Ковальчука есть все, чтобы заиграть в НХЛ, проявить себя в полной мере. Однако не следует забывать, что только совершенствуя свою игру, можно добиваться новых успехов. В Северной Америке надо на каждом шагу доказывать, что ты лучше другого. Только тогда придет признание. Если в НХЛ у Ильи не заладится, то милости просим в "Спартак" — двери для него здесь всегда открыты. Поэтому в официальную заявку на стартующий 12 сентября чемпионат России мы Ковальчука включаем.

После теплого напутствия президентом "Спартака" новоиспеченному энхаэловцу были вручены роскошный букет цветов и памятный подарок — небольшой радиоприемник. "Будешь слушать репортажи о матчах "Спартака", — пояснил Майоров. А Хайретдинов-старший подарил Ковальчуку на память спартаковский свитер с номером 71, под которым Илья выступал в России. Правда, он всегда мечтал о другом номере — 17, в честь своего кумира, легендарного Валерия Харламова, трагически погибшего 20 лет назад.

Сам виновник торжества держался скромно: "Хочу поблагодарить всех за терпеливое отношение ко мне. Что греха таить, порой я был несдержан. Играя в Северной Америке, никогда не забуду о клубе, давшем мне путевку в жизнь. И обещаю, если и доведется вернуться в Россию, то выступать буду только за "Спартак".

— Были ли у вас контакты с новым главным тренером и генеральным менеджером олимпийской сборной Вячеславом Фетисовым?

— Нет. С Фетисовым мы не знакомы, не встречались и не созванивались.

— А жаль, — берет слово наставник нашей золотой юношеской сборной, ставшей весной чемпионом мира в Финляндии, а теперь главный тренер молодежной ледовой дружины Владимир Плющев. — Считаю, что Илья достоин места в списке кандидатов в олимпийскую команду. Для "молодежки" он, увы, практически потерян. Правда, у него есть микрошанс сыграть на первенстве-2003 в Канаде. Там, на родине хоккея, любят устраивать рекламирующие НХЛ акции. Мы же всегда ждем от него телефонного звонка.

Пока Ковальчук находился в руках энергичных фотографов и телевизионщиков, мне удалось пообщаться с его первым тренером в "Спартаке" Юрием Борисовым:

— Я знаю Илью с 11 лет. Проведя сезон в "Динамо", он пришел в "Спартак" и там на всех уровнях оставался лидером команды. Выделялся среди сверстников технической оснащенностью, катанием, характером, полной самоотдачей на тренировках и в играх. Практически всегда ходил в самых результативных. А когда отправлялись в зарубежные турне — в США, Японию, Германию, на него специально ходили зрители, настолько ярко действовал Ковальчук на льду.

Илья Ковальчук уезжает в Северную Америку по-доброму, цивильно. Не так, как Александр Могильный, буквально сбежавший из отеля в Стокгольме после завершения чемпионата мира-89, или Сергей Федоров, покинувший инкогнито расположение сборной, прибывшей в Сиэтл на Игры доброй воли-90. В добрый путь, Илья!