Завершающееся лето стало в каком-то смысле весьма печальным для трех российских хоккеистов, которые еще недавно, казалось бы, прочно входили в ядро "Торонто", считавшегося одним из самых "наших" клубов в НХЛ. Левый крайний форвард Сергей Березин и защитник Даниил Марков были обменены в "Финикс", а нападающий Игорь Королев, считающийся универсалом, перешел в "Чикаго". Там он воссоединился со своими друзьями — Алексеем Жамновым и Майком Смитом, если последнего можно назвать таковым — босс как-никак.

Пэт Куинн, генеральный менеджер и главный тренер "Мейпл Ливз" в одном лице, на удивление быстро и легко расстался с тремя россиянами. Журналисты тут же серьезно насели на него, пытаясь выпытать причину столь неожиданного хода. Пэт сразу отмел все предположения о том, что подобным образом он постарался ликвидировать так называемую "русскую клику", существовавшую в команде: "Все это было сделано только исключительно из интересов "Кленовых Листьев".

КОНЕЦ ТОРОНТСКОЙ СКАЗКИ

— Практически все клубы лиги имеют своеобразные ассоциации игроков, объединенных одной национальностью, — говорит Куинн. — Но лично для меня это совсем ничего не значит. Несмотря на свершившийся факт, думаю, что все эти трое ребят были очень надежными. Но нам необходимо улучшать состав, чтобы действительно чего-то добиться. И это единственное, чем продиктованы наши действия.

За Королева, которому 6 сентября исполнится 31 год, боссы "Блэк Хоукс" отдали всего-то выбор в третьем раунде драфта, прошедшего во флоридском городе Санрайз. И они вполне резонно полагают, что получили такого классного мастера практически задаром. Интересно, что Игорь сам попросил продажу в течение последнего сезона, и Пэт не однажды пытался поговорить с ним насчет этого. Неизвестно, правда, что было сказано на этих встречах. Просил ли наставник отказаться от этого намерения или предлагал возможные варианты перехода. Все это осталось за семью печатями.

Надо отметить, что торонтцы всегда с уважением относились к россиянам. Клифф Флетчер, в бытность свою генеральным менеджером команды, задрафтовал и Березина, и Маркова, а потом приобрел в "Филадельфии" другого нашего представителя обороны — Дмитрия Юшкевича. Кстати, именно Флетчер, до недавнего времени работавший на том же посту в "Койотс", стал одним из инициаторов заполучения Сергея и Даниила. Преемник Клиффа Майк Смит в сентябре 1997 года подписал контракт с Королевым, бывшим тогда свободным агентом, а через год выменял из "Рейнджерс" еще одного российского защитника Александра Карповцева (он перед началом последнего сезона стал членом "Черных Ястребов", генеральным менеджером которых является сейчас… Смит. — Прим. М.Л.).

В прошедшем регулярном чемпионате Королев провел за "Мейпл Ливз" 73 матча, в которых набрал 29 (10+19) очков. Большего ему помешали добиться две весьма веские причины. Во-первых, его сильно беспокоила застарелая травма указательного пальца левой руки, во-вторых, с малым перерывом у него умерли отец и мать.

КУИНН: ХОРОШАЯ МИНА ПРИ ПЛОХОЙ ИГРЕ

— Надеюсь, что "Кленовых Листьев" не тяготило наличие стольких русских в составе, и наши обмены всего лишь совпадение, — признается Игорь. — Я не вижу в этом чего-то несправедливого по отношению ко мне, Березину и Маркову. Хоккей — это большой бизнес. Да, моя семья живет в Торонто, и мне крайне тяжело покидать этот город, к которому я привык. Тем не менее вперед я смотрю с оптимизмом. Мой палец ныне в полном порядке, и я могу вновь начать совместную работу со Смитом, который в свое время дал мне, свободному агенту, шанс сыграть за такой великий клуб, как "Мейпл Ливз".

Куинн, впрочем, назвал свои причины обмена Королева в "Чикаго". Среди них есть такая, на первый взгляд, нелепая, как, цитируем, "упорное нежелание менять атакующие позиции". Это несмотря на то, что россиянин вполне достойно способен действовать как в центре нападения, так и на обоих его краях!

А вот то, что 1 июля Игорь стал зарегистрированным свободным агентом, звучит уже намного вразумительнее в качестве причины трейда. Его интересы представляет "всемирно известный" Марк Гандлер, агент, напомним, и Алексея Яшина. У Куинна уже есть в прошлом горький опыт общения с ним, когда шли долгие и "кровопролитные" переговоры на предмет суммы новых контрактов других клиентов Гандлера — Юшкевича и Карповцева. Ясно, что Пэт не хотел на сей раз повторения пройденного.

Кстати, любопытно, что некоторое время торонтцы охотились за Валерием Буре, но руководство "Калгари" хотело немедленной помощи из состава "Мейпл Ливз". Куинн же тоже желал усиления, чтобы всерьез бороться за Кубок Стэнли, однако своим коллегам из "Флэймз" готов был отдать лишь выборы в драфте. Поэтому эта сделка так и не состоялась.

ПОСВЯЩЕНИЕ РОДИТЕЛЯМ

Здесь, наверное, есть смысл рассказать о том, как тяжело было Игорю выступать в прошедшем сезоне, учитывая смерть обоих родителей. Остаток последнего сезона он посвятил именно им. В начале марта Королев вернулся из Москвы, где присутствовал на похоронах матери Галины, которая умерла 23 февраля в возрасте 63 лет. И сразу же вышел на лед. В октябре прошлого года у его отца Бориса после короткой болезни остановилось сердце…

— С одной стороны, я был рад вернуться домой, к семье, к своим детям, но с другой — мне было очень тяжело, — говорит Игорь. — Никому не пожелаю такого — потерять обоих родителей за столь короткий срок. Ведь отец и мама были моими самыми главными поклонниками. Все, что я делаю на льду, посвящаю их памяти. Помню, когда я был еще маленьким, отец не пропустил ни одного матча с моим участием, а мама не присутствовала на считанном количестве встреч.

Последний визит в гости к сыну Галина и Борис нанесли в течение сезона-1997/98, первого у Игоря в составе "Торонто". После этого он часто отсылал им в Москву видеозаписи со своей игрой, чтобы они могли посмотреть ее.

— Мама находилась в больнице около четырех недель, — продолжает Королев. — Она пребывала в глубокой депрессии после смерти отца. Я надеялся, что хоккей по возвращении в Канаду поможет мне преодолеть эту сильную боль. Поэтому я сразу же и выступил в следующем поединке.

Партнеры по клубу, понятное дело, по-доброму отнеслись к несчастью Игоря. Все без исключения.

— Кто-то почему-то упорно думает, что мы, спортсмены, словно живем в другом мире, — говорит вратарь "Мейпл Ливз" Куртис Джозеф. — Но это конечно же не так. Мы самые обычные люди с такими же, как и у всех, проблемами в личной жизни. Все наши ребята как только могли старались оказать моральную поддержку Королеву. Пока вы сами не пройдете через это, то никогда по-настоящему не узнаете, как это тяжело.

РОССИЯ ПРЕВЫШЕ ВСЕГО

Следует здесь рассказать и еще об одном событии, случившемся недавно в жизни Игоря. Он женат на своей школьной подруге Вере, у него растут две дочери. И в ноябре прошлого года Королев принял решение взять еще и канадское гражданство, дабы детям легче жилось в Стране Кленового Листа. После чего в местной прессе появились весьма, надо сказать, неожиданные предположения, что он, дескать, имеет все шансы выступить на Олимпиаде в Солт-Лейк-Сити в составе сборной… Канады. Да, он не ярчайшая звезда, однако в НХЛ мало наберется сейчас универсальных игроков уровня Игоря, так здорово умеющих действовать и при реализации большинства, и при "убивании" меньшинства.

— На сей счет я вам скажу следующее, — поясняет Королев. — Если вдруг мне и последовало бы подобное предложение, то, поверьте, нашлось бы очень много людей, воспротивившихся этому. Народ старой закалки был бы просто в гневе. Поэтому не думаю, что такое вообще возможно. У Канады хватает талантов и без меня. Более того, я никогда бы не стал играть за эту страну. Да, я ее гражданин теперь, но я родился и вырос в России. И этим все сказано. Если бы я родился в Канаде, тогда другое дело. Мое сердце и душа навсегда принадлежат родине. Вы просто не имеете права забывать о своих корнях.

Сейчас Игорь вновь воссоединился со своим бывшим партнером как по московскому "Динамо", так и по "Виннипегу" (ныне — "Финикс") Алексеем Жамновым, а также со Смитом, который не только "сосватал" его в "Торонто", но и работал в то самое время в "Джетс". Как говорится, друзья собираются вновь.