Для Юрия Ковтуна выступление в отборочном турнире оказалось чрезвычайно удачным. Мало того, что Юрий, как всегда, уверенно и надежно действовал в обороне, фантастическим голом в ворота югославов судьба сполна расплатилась с защитником за памятный курьез в игре с Исландией трехлетней давности.

— Юрий, каковы в целом ваши впечатления от того, как наша сборная провела этот отборочный цикл?

— На мой взгляд, раз завоевали путевку на мировое первенство, значит, выступили удачно. Хотя впечатления немного противоречивые. С одной стороны, мы победили в очень важных выездных матчах, но с другой, как казалось, не всегда удачно играли дома. Вообще же это легко объяснимо. Россия дважды подряд не попадала сначала на чемпионат мира, а потом и на европейское первенство. Поэтому у нас было огромное желание прервать эту неудачную серию, но в то же время давила большая ответственность за результат. Как следствие, эмоции иногда мешали нам показывать все, на что мы способны.

— Для вас завершившийся турнир стал особенно успешным. После ряда неудачных матчей в 1998 году в нынешнем сезоне ваша игра принесла российской команде немало дивидендов. Как вы сами оцениваете свое выступление?

— Ну, на самом-то деле все относительно. Как вы знаете, первые две встречи отборочного цикла я пропустил, но затем, когда стал снова попадать в состав, действовал вроде бы неплохо.

— Для многих болельщиков стало сюрпризом ваше успешное участие в атакующих действиях команды. Вы сами от себя ожидали такого?

— Да нет. В принципе, никогда прежде мне не удавалось столь удачно подключаться к атакам. Хотя меня никто не ограничивает оборонительными функциями. Наоборот, тренеры требуют, чтобы я помогал нападению. И это в общем-то правильно. Каждый из нас должен делать все, что в его силах, для достижения результата. Ну и, конечно же, не обошлось без доли везения.

— Давайте вспомним ваш чудо-гол в ворота югославов и результативную передачу пяткой Егору Титову в матче со Словенией. Насколько это получилось случайно или же все так вами и задумывалось?

— Насчет гола… Наверное, 50 на 50. Зато получилось красиво.

— Показалось, что вы хотели в одно касание сделать навесную передачу в центр штрафной.

— Да, это, скорее всего, более вероятно. Была возможность сделать опасный прострел, но, как видите, вышло все гораздо удачнее. Что уж теперь обсуждать. Пусть соперники знают, чего от меня можно ждать (смеется).

— А когда отдавали пас пяткой, вы сами себе пытались пробросить мяч под удар или чувствовали, что Егор находится сзади?

— После штрафного удара получился рикошет. Мяч опускался ко мне сверху, а я в этот момент стоял спиной к воротам. Надо было остановить его и в то же время развернуться. Решил убрать мяч под себя, а сзади очень удачно оказался Егор. Если бы, допустим, его там не было, тогда по воротам бил бы я. Но вообще, конечно, лучшим вариантом был удар Егора.

— Как вы думаете, что ожидает нашу сборную на чемпионате мира?

— Ну, пока, наверное, рано говорить об этом. Хотя, раз уж мы пробились в финальную стадию, значит, достойны выступать там. У нас еще есть время на подготовку, так что, надеюсь, сборная России не затеряется в Японии и Корее.

— Кстати, при просмотре матчей других сборных в отборочном цикле создается впечатление, что они не сильнее нашей. Вы сами в команде чувствуете, что не слабее других?

— Вообще, уровень сборных сейчас в целом подравнялся. Конечно, с фаворитами нам тягаться будет очень тяжело. Но думаю, что самыми слабыми мы не окажемся. Главное для нас — быть уверенными в своих силах, и тогда мы сможем выступить на должном уровне.