Совсем мало времени остается до старта регулярного чемпионата НБА. 30 октября 29 клубов отправятся в марафон, состоящий из 82 встреч. А пока идут выставочные матчи. Наибольшее внимание приковано к двум игрокам — Майклу Джордану, вернувшемуся на площадку, и россиянину Андрею Кириленко. Первый снова вышел на площадку и играет так, словно никуда и не уходил. Второй постепенно становится ключевым игроком "Юты".

Все тише и тише звучат голоса скептиков, еще месяц назад твердивших, что возвращение Джордана не более чем фарс. Дескать, не потянет 38-летний "Волшебник". Заиграл, да еще как. Выставочные матчи "Вашингтона" собирают полные арены, и зрители не разочарованы. Они могли видеть настоящего Джордана — настойчивого, прыгучего, результативного. Два матча из пяти Майкл провел в необычной для себя роли легкого форварда, три оставшихся — на привычной позиции атакующего защитника. "Сказать, что я доволен игрой Майкла, не сказать ничего. Мастерство никуда не пропадает, и в свои 38 лет Джордан — лучший", — заявил главный тренер "Вашингтон Визардз" Даг Коллинз после субботней встречи с "Нью-Джерси Нетс", в которой Майкл набрал 41 очко. Вот только молодые партнеры шестикратного чемпиона НБА пока разочаровывают. Пока что "Вашингтон" проиграл в четырех матчах из пяти.

"Ничего, мы еще свое возьмем. Сезон длинный. Сам я готов только наполовину, но по сравнению с январем, когда я был толстым и растренированным, достигнут значительный прогресс. Если буду набирать по 40 очков, как с "Нью-Джерси", думаю, мы будем выигрывать", — заверил Джордан. В следующем матче с "Филадельфией" Майкл провел на площадке 28 минут и положил в копилку 17 очков. "Волшебники" уступили 87:91.

Одним из тех, кто со скепсисом смотрел на третье пришествие Джордана, был комиссионер НБА Дэвид Стэрн. Однако под впечатлением от игры Майкла первое лицо Ассоциации изменило свое решение: "Это прекрасно, что Джордан вернулся и снова радует нас. И хотя далеко не всем молодым под силу провести ровно весь сезон, у Майкла все должно получиться". Подобная перемена настроения комиссионера НБА легко объяснима. Интерес к Ассоциации, несколько угасший в последние годы, снова пошел вверх, что сулит немалые прибыли.

Растет интерес к заокеанскому баскетболу и в России. И не один Джордан тому причина. Долгое время НБА оставалась территорией, свободной от россиян. Промелькнул несколько лет назад в "Атланте" Сергей Базаревич, и все. Алексею Ледкову, чтобы проникнуть в сильнейшую баскетбольную лигу мира, потребовалось стать Яковом Цакалиди. Однако в нынешнем сезоне ситуация меняется. Молодой россиянин Андрей Кириленко становится одной из главных действующих фигур в составе "Юты Джаз". Получивший 47-й номер и прозвище АК-47, Андрей проводит на площадке больше времени, чем остальные "Джазмены". Лишь в первой игре с "Сакраменто" бывший московский армеец ограничился 17 минутами и скромными семью очками. Может, в этом и кроется причина поражения клуба из Солт-Лейк-Сити. Уже в следующей встрече с "Портленд Трэйл Блэйзерс" Андрей вышел в стартовой пятерке и с 14 очками стал самым результативным в составе "Юты". Через несколько дней "Джазмены" повергли финалистов сезона-2000/01 "Филадельфию-76" с разницей в 25 очков. Кириленко снова один из лучших — 17 очков, 9 подборов и 4 блок-шота. Когда же соперники встретились вновь, "Юта" опять оказалась сильней — 96:86. Андрей провел на площадке времени больше, чем его партнеры. Вклад АК-47 в победу "Юты" составил 13 очков, больше только у Стоктона — 20. После четырех матчей Кириленко стал лидером "Джаз" по результативности, подборам и блок-шотам.

Увы, стабильности Кириленко пока не хватает. В понедельник "Юта Джаз" уступила "Торонто Рэпторз" пять очков — 83:88. Наш соотечественник сыграл 20 минут на позиции тяжелого форварда. Заменить Карла Мэлоуна ему не удалось. Ни один из трех бросков цели не достиг. Будем считать эту неудачу временной, ведь Кириленко еще не волшебник. Он, как мальчик-паж из старого доброго фильма "Золушка", только учится. Большинство же специалистов полагают, что процесс обучения не затянется, и россиянину вполне по силам войти в число сильнейших игроков НБА уже в этом сезоне.