Это случилось в поединке в Солт-Лейк-Сити в пятницу, когда новобранец "Юты" Андрей Кириленко отгрузил в корзину чемпиона НБА "Лос-Анджелес Лэйкерз" 15 очков. Пусть джазмены проиграли - 101:105, россиянин заставил говорить о себе.

Исход встречи был решен в последние секунды. Однако это было быстро забыто — обсуждалось то, с каким рвением Андрей вошел в игру "со скамейки". Потом пресса мормонского штата сразу бросилась выяснять, что она знает о "русском герое". Могли бы сделать это и раньше. Кириленко был лучшим в составе "Юты" в предсезонье: 12,8 очка и 2,3 блок-шота в среднем за матч. Выяснили, что 20-летний парень имеет за плечами 5 сезонов игры в профессиональный баскетбол и был самым молодым игроком (и тем более двукратным чемпионом) России за всю историю.

Андрей не потерялся в компании грандов: Стоктон записал на свой счет 19 очков и 11 передач, Мэлоун — 16 очков и 10 подборов. Даже тренер клуба Джерри Слоун был вынужден признать, что ему не часто удавалось работать с "молодыми парнями, которые получают удовольствие от игры. Каждый день Андрей преподносит мне какие-то сюрпризы, открывает себя с новой стороны. Самое главное, он очень быстро влился в команду, стал здесь своим".

Счастливый Кириленко не мог сдержать улыбки и признал, что это незабываемое чувство. Так же должно чувствовать себя и руководство "Джаз". При всей "звездности" Андрея, игрок не просто готов постигать науку баскетбола, он как губка впитывает знания. "Нужно продолжать вкалывать, — признал российский нападающий. — Тренер дал мне шанс, и я попытаюсь использовать его. Для молодого игрока очень важно, когда наставник доверяет ему".