Лучшим нашим игроком в завершившемся ноябре, вне всяких сомнений, стал защитник "Вашингтона" Сергей Гончар. За период с 31 октября по сегодняшний четверг он в 15 матчах набрал 15 (6+9) очков. Это чуть меньше, чем у Алексея Яшина (17), Сергея Самсонова (16), и столько же, сколько в активе Сергея Федорова и Алексея Жамнова. Но не будем забывать, что эти четверо россиян являются форвардами, и им по долгу службы положено чаще отличаться у чужих ворот, чем тем, кто в тылу — представителям обороны.

ВПЕРЕДИ ПЛАНЕТЫ ВСЕЙ

Все это позволило 27-летнему Гончару уверенно лидировать сейчас среди самых результативных коллег по амплуа, на его счету в 27 встречах 25 (9+16) очков, на 3 больше, чем у Брайана Литча из "Рейнджерс" и детройтца Никласа Лидстрема. Также он впереди всех по заброшенным шайбам (у Эда Джовановски тоже 9 результативных бросков, но он провел на 3 игры больше), а по точным передачам Сергей пятый. А во всей лиге по очкам он идет пока 29-м.

Вообще же в последние годы по результативности уроженцу Челябинска в НХЛ нет равных! Начиная с сезона-1998/1999, он забросил в сумме 67 шайб (21, 18, 19, 9). Близко, как говорится, и рядом никто не стоит. У Роба Блэйка ("Колорадо") — 55 (12, 18, 19, 6), Лидстрема — 52 (14, 20, 15, 3), Литча и Эла Макинниса из "Сент-Луиса" — по 48 (13, 7, 21, 7 и 20, 11, 12, 5 соответственно), у Мэтью Шнайдера ("Лос-Анджелес") — 40 (10, 10, 16, 4). Кстати, в том самом сезоне-1998/1999 Гончар первым среди российских защитников преодолел отметку в 20 забитых голов, которую с тех пор никому из его соотечественников достичь пока не удалось.

Позади Сергея сплошь и рядом яркие звезды, неоднократные обладатели звания лучшего защитника лиги или претенденты на оное. Но он никогда не был финалистом в борьбе за "Джеймс Норрис Мемориал Трофи". Более того, его даже не назвали в числе кандидатов на участие в матче "Олл Старз" 2001 года, что удивило многих. Главный тренер "Кэпиталс" Рон Уилсон, помнится, просто бросил в сердцах такую фразу: "Иначе, как нелепостью, это и не назовешь".

СРЕДИ ЗВЕЗД НЕ ПОТЕРЯЛСЯ

Гончар, однако, продолжал исправно и эффективно делать свое дело. Но на время звездного уик-энда решил вместе с женой съездить отдохнуть на Ямайку, дабы поднабрать сил ко второй половине чемпионата. И все же несправедливость была устранена — руководители лиги включили россиянина в состав сборной мира (Европы). Экзотическую поездку на острова Сергею пришлось отложить: "Естественно, как только я узнал о том, что выйду на лед в Денвере, сразу же все отменил — авиабилеты, резервирование отеля и все прочее".

Бывший московский динамовец не стал тогда довольствоваться лишь тем, что он просто "покатается" во время своего дебюта в окружении ярких звезд с обеих сторон, а проявил себя просто великолепно, показав отменное видение игры и прекрасный осмысленный хоккей, проведя на льду в сумме около 21 минуты и сделав два результативных паса.

Поединок "Олл Старз" только укоренил всех во мнении, что Гончар — один из сильнейших атакующих защитников НХЛ. После денверского испытания на прочность при каждом удобном случае он сразу же стал еще быстрее и сильнее наносить щелчки по воротам соперников, чем приводил противостоящих ему голкиперов в состояние настоящего ужаса. Благодаря чему и сумел забросить по шайбе в трех поединках подряд, сыгранных им по возвращении из столицы штата Колорадо.

— Уилсон сказал мне тогда, что я могу делать на площадке все, что хочу, — вспоминает Сергей. — Он дал мне своеобразный зеленый свет в том смысле, что если у меня есть хороший шанс помочь впереди нападающим, я непременно должен им воспользоваться. Рон добавил, что мне совсем необязательно оставаться в своей зоне, а также беспокоиться за оборону. Узнав о таком доверии, я создал немало реальных голевых ситуаций и многим помог своему клубу.

НА ОШИБКАХ УЧАТСЯ

Правда, сезон для Гончара завершился на минорной ноте. В 6-м матче стартового раунда плей-офф против "Питсбурга" вашингтонцы оказались перед неприятной перспективой выбывания из кубкового турнира. На 57-й минуте их защитник Калле Юханссон сравнял счет (3:3) и перевел игру в овертайм. В начале 14-й минуты дополнительного времени Гончар неудачно "повозился" с шайбой у своей синей линии, и в результате ею завладел форвард хозяев Мартин Страка. Чех тут же выкатился один на один с вратарем Олафом Кольцигом и точным броском поставил точку в игре и серии.

Россиянин очень болезненно воспринял этот свой промах, и руководство "Кэпиталс" посоветовало ему уйти на летние каникулы на один день раньше, чем вся команда. Он вместе с женой отправился на пляжи Доминиканской Республики, чтобы все осмыслить, пережить и к следующему сезону подойти, словно заново родившимся.

— Мысли о неудаче преследовали меня долгое время, — говорит Сергей. — Я отбыл в отпуск, грелся на солнце и постоянно думал. О том, что я сделал и что мог бы сделать это по-другому. Но в один прекрасный момент решил собраться и выбросить все это из головы. Ведь, надеюсь, у меня впереди в хоккее еще лет 7-10, и такие мысли ничего, кроме вреда, не принесут. Что случилось, то случилось, все равно я уже не могу ничего изменить. На ошибках надо учиться. Впереди новый сезон, и мне надо просто снова выходить на лед и стараться показывать свою самую лучшую игру. Если же вы будете помнить все плохое, вам просто не удастся это сделать.

К ОЛИМПИАДЕ - ВО ВСЕОРУЖИИ

Впрочем, лето Гончара было не таким уж и безрадостным (поначалу). Ведь еще в марте он был включен в официальную "восьмерку" хоккеистов, которые в составе сборной России должны выступить на предстоящей Олимпиаде в Солт-Лейк-Сити. Напомним, что на предыдущем турнире в Нагано Сергей выступил во всех 6 матчах.

— В 1998 году лично я приобрел бесценный опыт, — отмечает Гончар. — Никогда не мог себе представить, что когда-нибудь выступлю на Олимпиаде. Ты играешь против самых лучших хоккеистов со всего мира, живешь в олимпийской деревне бок о бок с этими всеми великими атлетами и смотришь соревнования по другим видам спорта. Это незабываемое чувство!

Нынешний чемпионат Сергей начал с места в карьер. Свою первую шайбу он забросил уже в стартовой встрече против "Нью-Джерси" (6:1), а в третьей с "Рейнджерс" (5:2) зажег красный свет за воротами противников уже дважды (в обоих случаях россиянин по разу еще и ассистировал партнерам). Второго своего дубля Гончар добился 13 ноября в невероятном по результату соперничестве с "Оттавой" (5:11). И уже сейчас можно сделать далеко идущий вывод о том, что он всерьез вознамерился побить свой личный рекорд в НХЛ, установленный как раз в прошлом сезоне — 57 (19+38) очков, что позволило ему занять общее пятое место в списке самых результативных защитников лиги. Ведь сыграно чуть более четверти игр первенства, а Сергей набрал уже почти половину того результата…