Жарким июльским вечером 1996 года на стадионе Атланты легендарный боксер тяжеловес Мохаммед Али зажег огонь XXVI Олимпийских игр. Во вторник вечером, постаревший на пять с половиной лет герой нации был в числе первых атлетов, в чьи руки был передан факел XIX зимних Игр. Произошло это все в той же Атланте, куда специальным рейсом из Афин (полет длился 11 часов) был доставлен олимпийский огонь и откуда вчера днем он отправился в 65-дневное путешествие, конечным пунктом которого станет Солт-Лейк-Сити.

Али зажег факел от огня, пылавшего в специальном сосуде, в "Парке столетия олимпийского движения" (здесь олимпийский символ провел первую ночь после прибытия на американскую землю) и передал его олимпийской чемпионке 1968 года в фигурном катании Пегги Флеминг.

Теперь огню предстоит проделать 21 726 км по территории США. За это время он успеет 11,5 тысячи раз перейти из рук в руки. Каждому участнику олимпийской эстафеты предстоит пробежать примерно 3 километра. Среди тех, кому посчастливится нести серебряный факел, немало знаменитых спортсменов и известных людей, есть и обычные граждане США: жители 46 штатов, представители индейских племен, населявших Америку задолго до ее "открытия". Есть в этом списке и два россиянина: Дмитрий Матвеев и Алексей Егоров, получившие это право в рамках одной из рекламных акций (американцы даже во время Олимпиады остаются верны себе). Одним из самых любопытных эпизодов в этом турне станет посещение Аляски. 24 января следующего года олимпийский символ впервые в истории озарит этот штат. Рождественскую ночь 25 декабря пламя проведет в Нью-Йорке — городе, получившем 11 сентября сокрушительный удар. Здесь огонь будут нести родственники тех, кто погиб в результате самых страшных терактов в истории человечества. А четырьмя днями ранее, 21 декабря, олимпийский огонь озарит улицы Вашингтона. Возможно, он посетит Капитолий, однако для этого американские законодатели еще должны принять специальное постановление. Дело в том, что закон запрещает открытое пламя на Капитолийском холме.

Новый год олимпийский гость встретит в Буффало, на границе с Канадой, а в 2002-м первая крупная остановка запланирована на 8-9 января в Сент-Луисе. Путешествие по территории штата Юта начнется 4 февраля, за 4 дня до начала Игр.