Что-то совсем необъяснимое происходит с начала второй декады марта с «Кленовыми Листьями». В последних 10 матчах они взяли верх над такими фаворитами чемпионата, уже завоевавшими путевки в плей-офф, как «Сент-Луис», «Детройт», «Оттава» (все в гостях!) и «Нью-Джерси», и уступили таким завзятым аутсайдерам, как «Атланта», «Айлендерс» (обоим – дома) и «Чикаго» (на своей и чужой площадках). И вот «Мейпл Ливз» вновь преуспел в матче с грандом на его поле, чем до предела обострил борьбу за первое место в Восточной конференции.К этой встрече оба соперника подошли с ощутимыми потерями в составах. У хозяев из-за различных травм отсутствовали Петер Бондра, Андрей Николишин и Ян Булис (плюс не играл Дмитрий Миронов), у гостей – Дмитрий Христич, Даниил Марков, Гарри Волк, Кори Кросс, не говоря уж о Брайане Берарде. К тому же обе команды уступили в своих предыдущих играх, прошедших в четверг. Вашингтонцы дома «Питсбургу» (3:4 в овертайме), а торонтцы в гостях тому же «Чикаго» (0:4). Поэтому матч обещал быть интересным и захватывающим.Как это часто бывает, первое веское слово у «Кленовых Листьев» сказало их ведущее звено в составе Юнаса Хеглунда, Матса Сундина и Стива Томаса. Не прошло и 4-х минут с начала поединка, как его усилиями был открыт счет. Вскоре, правда, «Кэпиталс» не только сравнял его, но и мог выйти вперед. Спустя всего 21 секунду после успеха Глена Метрополита Ульфу Далену была доверена честь исполнить штрафной бросок. Однако вратарь оппонентов Куртис Джозеф оказался на высоте и не позволил шведу поразить цель.Этот момент весьма благотворно отразился на партнерах «Куджо», они словно получили дополнительные силы и сумели огорчить Олафа Кольцига три раза подряд. В конце периода Сундин и Томас дали вписать свою фамилию в официальный протокол игры Хеглунду. В начале второй 20-минутки Дмитрий Юшкевич вывел один на один с немецким голкипером Яника Перро, а в ее середине Перро вместе с Николаем Антроповым все сделали для того, чтобы Сергей Березин нанес с левого края точный бросок – 1:4. Как оказалось впоследствии, его шайба и стала решающей во встрече. Это 4-й подобный успех в нынешнем чемпионате (повторение личного рекорда) и 13-й в заокеанской карьере. К слову, в последних 4 матчах Березин набрал 4 (3+1) очка.Хозяева, получив, видимо, во втором перерыве взбучку от своего главного тренера Рона Уилсона, и на лед вышли сильно разозленными в спортивном плане. И вскоре Стив Коновальчук зажигает красный свет за воротами Джозефа. Когда на скамейку запасных за подножку отправился Перро, через 36 секунд Метрополит забил свой второй гол, сократив, таким образом, разрыв до минимума. Ассистировавший ему Адам Оутс сделал свой 891-й результативный пас и делит теперь по этому показателю вместе с Дэйлом Хаверчуком 12—13-е места в истории НХЛ.Атаки на владения «Куджо» продолжали следовать с завидным постоянством, но в самый ответственный момент вашингтонцы так и не сумели создать что-либо опасное в чужой зоне. В течение двух заключительных минут в третьем периоде, включая и последнюю, когда Кольциг уступил место на площадке шестому полевому игроку, они не нанесли ни одного броска (!) по воротам противников.Итак, «Кленовые Листья» после трех поражений подряд одержали три победы в четырех последних поединках. Теперь в их активе 96 очков, на одно меньше, чем у «Кэпиталс» и «Филадельфии», и на три меньше, чем у вновь вышедшего на первую позицию в Восточной конференции «Нью-Джерси». При этом «Флайерз» имеет один поединок в запасе. Развязка здесь ожидается просто непредсказуемая.Столичные хоккеисты уступили дома 2-й раз кряду, что с ними не случалось с середины октября, а вообще в чемпионате они не терпели двух неудач подряд с середины декабря. До проигрышей «Пингвинз» и «Мейпл Ливз» «Вашингтон» в 15 матчах также был дважды побит (при 12 победах).Главный тренер «Вашингтона» Рон УИЛСОН: «Я не припомню, когда мы в последний раз выступили солидно все 60 минут. Хорошо, что это происходит сейчас, потому как иногда никто не хочет слушать мои слова о том, что надо одинаково играть со всеми, включая «Атланту» и «Айлендерс». Когда же вы так действуете с сильным соперником, то становится ясно, что у вас есть немалые проблемы».Форвард «Вашингтона» Терри ЙЭЙК: «В гостях нас очень часто выручают вратари, особенно Кольциг. Но сегодня это не сработало».Главный тренер «Торонто» Пэт КУИНН: «Первый наш гол был несколько случайным, поэтому он озадачил оппонентов. Вообще все стали свидетелями нашего самого лучшего старта в матчах, проведенных в последнее время».Форвард «Торонто» Стив ТОМАС: «Наши победы и поражения в течение этих трех недель я ну никак не могу объяснить! Уступаем слабым клубам и выигрываем у сильных. Накануне начала плей-офф мы должны были одолеть «Кэпиталс», чтобы знать, что мы способны на это. Вдруг нам придется встретиться лицом к лицу».СТАТИСТИКАВАШИНГТОН – ТОРОНТО – 3:4 (1:2, 0:2, 2:0). Вашингтон. «Эм-Си-Ай Сентер». 1 апреля. 18672 зрителя.Судьи Д. Ларю и М. Легго.Голы: 0:1 Томас 23 (Сундин, 4), 1:1 Метрополит 4 (Рики, Оутс, 8), 1:2 Хеглунд 29 (Сундин, Томас, 19), 1:3 Перро 18 (Юшкевич, 26), 1:4 Березин 25 (Перро, Антропов, 30), 2:4 Коновальчук 16 (Мэрфи, Йэйк, 43), 3:4 Метрополит 5 (Хэлперн, Оутс, 49, бол.).На 8-й минуте Дален (Вашингтон) не реализовал штрафной бросок.Броски: 27 (9, 7, 11) – 19 (5, 9, 5).Большинство: 1 из 2 – 0 из 2.Вратари: Кольциг (19 – 15, 39-10-20) – Джозеф (27 – 24, 35-4-18).Наши: Гончар (0 и 1) – Антропов (+1 и 1), Юшкевич (+1 и 0), Карповцев (+1 и 0), Королев (0 и 2), Березин (+1 и 3). У хозяев не играли Миронов и из-за травмы брюшной полости – Николишин, у гостей из-за травмы паха – Христич, из-за травмы ноги – Марков.