Вот уже две недели внимание любителей футбола приковано к старту российского чемпионата и финишу кубковых соревнований. Но ведь у нас есть и второй эшелон, называемый первым дивизионом, игры в котором начнутся в воскресенье в десяти городах: от Читы на востоке до Смоленска на западе. А через два тура игру футболистов первого дивизиона увидят любители футбола еще девяти городов.

Состав участников подобрался разнообразный: "Жемчужина", "Шинник", "Балтика" и "Лада" уже понюхали пороху в высшем дивизионе, но не удержались в нем, "Спартак-Чукотка" и "Носта", наоборот, в минувшем сезоне играли во втором дивизионе и 9 апреля дебютируют в первом. Остальные клубы можно назвать старожилами этого эшелона. Поэтому цели у всех разные. Одна группа будет бороться за две путевки в группу сильнейших, другая, похоже, самая многочисленная, будет решать локальные задачи, не очень-то напрягаясь в каждом матче, а третья - приложит немало сил, чтобы продлить хотя бы на год прописку в первом дивизионе.

По мнению специалистов, по признанию тренеров некоторых команд, реальных претендентов на первые два места в этом сезоне немного. Это "Шинник", заявивший о желании быстрее вернуться в группу сильнейших, "Сокол", "Рубин" и "Арсенал", давно мечтающие выступать в турнире самого высокого ранга. Столичная команда "Торпедо-ЗИЛ", которая дебютировала в первом дивизионе лишь в прошлом году, сразу дала понять - не на словах, а на деле, что будет бороться за путевку в высший дивизион. Но для завоевания ее автозаводцам не хватило тогда несколько очков. Среди реальных претендентов на первое или второе место могут оказаться и футболисты другого автогиганта - тольяттинского ВАЗа, которые несколько лет назад выступали в высшей лиге. Потом они скатились во вторую и только с приходом нового главного тренера Александра Гармашова в минувшем сезоне вернулись в первый дивизион и не прочь продолжить продвижение вверх.

С учетом прошлогодней игры большинства команд, их возможностей в нынешнем сезоне вроде бы не трудно предположить, кто окажется в числе неудачников, кому придется цепляться за соломинку. Но, как верно заметил в анкете нашей газеты главный тренер "Торпедо-ЗИЛ" Борис Игнатьев, до начала соревнований не совсем корректно называть вероятных аутсайдеров. И в самом деле, на старте все участники равны. Так что подождем результатов первых матчей, хотя и они не дадут даже приблизительного представления о шансах команд. Тем интереснее будет борьба и за две путевки, и за сохранение места в первом дивизионе. Словом, в добрый путь, который будет долгим и трудным, ведь команды помимо того, что сыграют по 38 матчей, за семь месяцев пролетят или проедут десятки тысяч километров, много часов проведут в самолетах, поездах, автобусах. Ну а наградой им за все страдания и муки будут не только деньги, но и уважение любителей футбола. Ради этого стоит и играть в полную силу, даже если эти силы будут на исходе.