"Сент-Луис" один в один повторяет сейчас свой путь в прошлогоднем плей-офф. Но если год назад "блюзменам" удалось вытянуть серию у "Финикса", проигрывая по ходу 1 – 3, что стало одной из сенсаций турнира, то на этот раз именно победителям регулярного чемпионата-2000 прочили если не легкую, то во всяком случае весьма уверенную победу над замыкающим кубковую восьмерку Запада "Сан-Хосе". И снова сенсация – 3 – 1 в пользу "Шаркс", которому для первой с 1996 года победы в 1/8 финала Кубка Стэнли оставалось сделать один шаг. Но он так и не дается калифорнийцам, а вот их соперник, снова демонстрируя мастерство в хождении по лезвию бритвы, двумя победами, домашней и гостевой, сравнял шансы. И все решится в седьмом, решающем поединке в Сент-Луисе во вторник.

20 МИНУТ НА СПАСЕНИЕ

— Если бы мы проиграли, то попрощались бы с хоккеем до осени. Окончательно и бесповоротно, — сказал после матча капитан "Блюз" Крис Пронжер. — Для нас это был настоящий момент истины, и следующая игра будет такой же. Мы все это прекрасно понимали.

"Сент-Луис" сам, тремя кряду поражениями, поставил себя в ситуацию, нивелирующую право на малейшую ошибку. И потому хоккеисты с берегов Миссисипи сразу постарались, зажав соперника в ежовых рукавицах, заработать преимущество, необходимое для того, чтобы довести матч до своей победы. И это им удалось. Не прошло еще и десяти минут встречи, как "Блюз" вел в счете уже 3:0. Но успокаиваться, как стало ясно, было рано. Еще до перерыва сократив разрыв в счете, во второй трети гости отыгрались. Последующие двадцать минут, возможно, стали ключевыми во всей серии, и точный бросок Пронжера перевесил-таки чашу весов на сторону "музыкантов", став победным.

— У нас оставалось только это время, чтобы спасти наш сезон, — говорит напарник Пронжера Эл Макиннис. — Тяжело, конечно, начинать все сначала, когда после первой трети мы вели — 3:1. Но у нас не было выхода, если мы хотели сыграть еще по крайней мере шестую игру серии.

Наставнику "Сан-Хосе" оставалось лишь развести руками. "Конечно, каждый из нас хотел одержать четвертую победу подряд и снять тем самым все вопросы", — сказал Дэррил Саттер.

ОШИБКИ И ШУТКИ

Героем шестого матча серии стал Скотт Янг, поставивший в матче накануне жирную точку голом в пустые ворота, на сей раз в блестящем стиле оформивший свой первый и десятый в истории клуба кубковый хет-трик. Немецкий новичок Йохен Хехт, с самого начала плей-офф заменивший в ударном звене "Сент-Луиса" травмированного лидера "Блюз" словака Павола Демитру, пополнил свою "копилку" в плей-офф за шестьдесят минут игрового времени аж 4 (1+3) очками. В предыдущей встрече он дважды ассистировал партнерам.

— Не сказал бы, что счет отражает ход игры, несколько наших голов были просто счастливыми, — признался по окончании матча главный тренер "Блюз" Жоэль Кенневиль. – Мы достигли нужного нам результата, и счет не так уж и важен.

Эта оценка наиболее верно иллюстрирует ход отчетного поединка. Исход первого периода 1:0 в пользу "Сент-Луиса" не говорил еще ровным счетом ни о чем. А вот во второй трети "музыканты" закатили "акулам" настоящий "блюз", и тем ничего не оставалось, кроме как танцевать под гостевую дудку. Особо, видимо, поддался чарам зажигательных мотивов голкипер "Сан-Хосе" Стив Шилдс, пропустивший четыре (!) броска подряд. Всего из девяти шайб, направленных в створ его ворот за эти двадцать "веселых" минут, Шилдс сумел отразить лишь четыре и, как следствие, уступил свое место россиянину Евгению Набокову, добычей которого стали все десять бросков из десяти. Но игра, как говорится, была уже сделана, и "акулам" удалось лишь слегка скрасить горечь поражения.

— Все произошедшее сегодня похоже на шутку, — посетовал наставник "Сан-Хосе" Дэррил Саттер. – На комедию наших ошибок.

Его нетрудно понять. Находиться так близко от повторения памятного успеха 1994 года, когда калифорнийский клуб, стартовавший в плей-офф с того же восьмого места, выбил из розыгрыша Кубка мощный "Детройт", так же, как и "Сент-Луис", посеянный первым, и растерять столь весомый задел. И не такие шутки, бывало, выходили их авторам боком.

— Снова серия для нас превратилась в единственный поединок с лучшей по итогам регулярного чемпионата командой лиги, — констатировал ветеран "Сан-Хосе" форвард Тони Грэнато.

— Играли до четырех побед, теперь играем до одной, — вторит ему одноклубник защитник Брайан Марчмент. — Нет сомнений, это будет даже больше, чем битва.

Скотт ЯНГ, форвард "Сент-Луиса": "По прошлогоднему опыту мы знаем, что самыми главными являются пятая, шестая и седьмая игры серии. И нам, думаю, удалось перехватить инициативу, одержав победы в последних двух матчах".

САН-ХОСЕ – СЕНТ-ЛУИС – 2:6 (0:1, 1:5, 1:0). Сан-Хосе. "Сан-Хосе Арена". 23 апреля. 17483 зрителя.

Судьи Т. Грегсон и С. Уолком.

Голы: 0:1 Янг 3 (Хехт, Тарджон, 13), 0:2 Янг 4 (Хехт, Пронжер, 21), 0:3 Хехт 4 (Тарджон, Бержевин, 30), 0:4 Пронжер 3 (Бартечко, Гандзуш, 32), 0:5 Нэш 1 (Ризонер, Майерс, 33), 0:6 Янг 5 (Хехт, Тарджон, 35, бол.), 1:6 Нолан 5 (Фризен, Рагнарссон, 38, бол.), 2:6 Марчмент 2 (Штурм, Матто, 57).

Броски: 27 (8, 13, 6) – 24 (5, 9, 10).

Большинство: 1 из 4 – 1 из 9.

Вратари: Шилдс (14 – 8, 3 победы, 3 поражения), Набоков (40.00, 10 – 10) – Турек (27 – 25, 3-3).

Наши: у хозяев не играл Королюк.

Счет серии: 3 – 3.