Шестой матч финальной серии стал последним в этом чемпионате. "Лэйкерз", вырвав победу - 116:111, выиграл свой 12-й титул чемпиона НБА. Это был седьмой титул тренера Джексона, первый - "Самого полезного игрока" серии плей-офф Шакила О'Нила и, может быть, начало новой эпохи.
Вместе с финальной сиреной, даже за несколько мгновений до нее, толпа болельщиков ринулась с трибун лос-анджелесского "Стэйплз Центра" на площадку. Долгое время она не позволяла новым чемпионам покинуть корт. Впрочем, баскетболисты "Лэйкерз" и не торопились в раздевалку. Совершив несколько кругов почета, исполнив ритуальный танец, чемпионы выстроились в центре для принятия официальных наград. Это были минуты O'Нила. Человека, практически не забрасывающего штрафных бросков, плохого актера и слабого певца стиля РЭП. Шак умеет только одно - играть под щитами, и делает это здорово. Так что он вправе называться великим центровым. Теперь вправе. Как Мэджик, Чемберлен, Абдул-Джаббар в дальние, давние годы, Шак теперь может зваться (и по праву получает это звание) - ЧЕМПИОН! В подтверждение этого центровой "Лэйкерз" в решающем поединке суперфинала набрал 41 очко и сделал 12 подборов. "Восемь лет я ждал чемпионского титула. И это наконец случилось", - сказал возбужденный герой финала. 28-летний O'Нил выиграл третье (из трех возможных) звание "Самого ценного игрока" - регулярного чемпионата, плей-офф и "Матча всех звезд". Эта победа - седьмая в карьере тренера Фила Джексона, но первая без Джордана.
Три первые четверти ход матча контролировали "Иноходцы", однако хозяева доказали обоснованность своих претензий на трон. "Лэйкерз" довольно быстро вышли вперед, заставив догонять индианцев. Те за 5 минут до сирены сравняли счет - 103:103, но следующие полторы минуты остались за хозяевами (Орри, O'Нил и Брайант набирают 7 безответных очков). Это заставляет тренера гостей Берда взять тайм-аут. Но даже антишаковская стратегия "Пэйсерз" не помогла им. Однако за 1.56 до сирены Крошиэр вновь сокращает разрыв до минимума. Последние мгновения встречи растягиваются до предела. Тактическими нарушениями правил и тайм-аутами тренеры пытаются направить ход главного поединка сезона НБА в нужное им русло. Больше в этом преуспел Джексон. "Я хочу поблагодарить Фила, лучшего наставника в НБА, - выступил Шак. - Кроме того, я благодарен всем, кто верил в нас, и хочу сказать, что мы постараемся повторить наш успех и в следующем сезоне". А вот станет ли клуб новой династией, сменившей "Чикаго", покажет время. Но O'Нил уверен, что пришла пора "Лэйкерз": "Все, что удалось Джексону с Майклом Джорданом и Скотти Пиппеном, он сможет сделать и с нами. Ему нужно только придумать, как осуществить это, а мы уж постараемся".
Шак имеет право на оптимистичные заявления. Двое игроков передней линии "Иноходцев" Дэйл Дэвис и Остин Крошиэр провели великолепный матч, но этого оказалось недостаточно, чтобы остановить "Дизеля". Видимо, воодушевленная игрой и победой своих кумиров десятитысячная толпа продолжила "празднование" и за пределами Дворца спорта. Фанаты "Лэйкерз" разожгли на улицах города ритуальные огни, жертвой которых оказались четыре автомобиля, а также двое полицейских. Что не удалось предать огню, было за 2 часа праздника уничтожено "вручную" с помощью бейсбольных бит и прочих "вспомогательных средств".
А что же "Пэйсерз"? Клуб был впереди почти 40 минут матча. Но, видимо, игрокам не хватило чемпионских традиций. И по окончании поединка тренер команды Ларри Берд, за три года поднявший "Индиану" к вершинам Олимпа, но не покоривший его, объявил об отставке. Неужели один из величайших игроков за всю историю Лиги решил расстаться с великолепно начавшейся карьерой наставника? Или он просто покинет "капитанский мостик" "Пэйсерз"? Берд поздравил своего оппонента Джексона, главного поклонника "Лэйкерз" артиста Джека Николсона и... исчез из раздевалки "Индианы".
"Это был великий опыт, но трех лет достаточно, - бросил журналистам Ларри, всю свою карьеру игрока "Бостона" противостоявший "Лэйкерз". - Больше я не возьмусь за работу тренера". Хочется верить, что это не окончательное решение Ларри, лучшего тренера сезона-1997/98. Что он "переболеет" и вернется. Тем более что ему предлагают различные посты в руководстве как "Индиана" (уход Берда будет первым шагом к развалу клуба), так и "Бостон". Из двенадцати титулов пять "Лэйкерз" выиграли в Миннеаполисе, семь - после переезда в Лос-Анджелес в 1960-м. Сменщик Шакила Джон Сэлли стал первым игроком в истории НБА, ставший чемпионом в составе трех различных клубов (до этого - "Детройт" и "Чикаго"). А вот Грин выигрывал "Золотую корзину" вместе с "Лэйкерз" в 1988-м. Четвертый чемпионский перстень у Рона Харпера, третий - у Роберта Орри.