Представляем соперника сборной России — сборную Люксембурга. Стало традицией, что соперником сборной России по отборочному турниру чемпионата мира становится сборная Люксембурга. Так было в отборочном цикле 1992-1993, история повторилась четыре года спустя. Оба раза мы уверенно обыгрывали сборную Великого Герцогства. Хочется, чтобы и на этот раз команда из небольшого государства в центре Европы не стала барьером для наших футболистов.

Сборная Люксембурга относится к числу аутсайдеров, причем аутсайдеров хронических. Если люксембуржцы сыграют с кем-либо вничью, то это уже повод для праздника. Если вдруг добьются победы, то это уже случай для занесения в летопись. В 1995 году такое произошло, причем обыграны были не кто-нибудь, а чехи. Поражение от футбольного карлика так обожгло сборную Чехии, что она уверенно провела оставшиеся матчи, пробилась в финальную часть чемпионата Европы, где добралась до финала. Так была открыта одна футбольная примета: если хочешь завоевать серебряные медали европейского первенства, проиграй Люксембургу. Впрочем, Италия обошлась и без этой неприятной процедуры.

Итак, Люксембург — поставщик очков в отборочных циклах. В отличие от других коллег по несчастью — Андорры, Лихтенштейна, Сан-Марино сборная Великого Герцогства выглядит относительно солидно —  издеваться над собой не позволяет и обычно проигрывает с более или менее приличным счетом. Но проигрывает регулярно. И причин тому много. Во-первых, полупрофессиональный статус футболистов. Игроки люксембургских клубов долгое время совмещали футбол с другой общественно полезной деятельностью, что не шло на пользу ни тому, ни другому. Отсутствовала какая-либо система подготовки резервов, все было брошено на самотек.

Однако в конце 90-х в Великом Герцогстве перестали воспринимать футбол как баловство. Футболисты постепенно расставались с профессиями поваров и почтальонов и сосредоточивались на основной работе. В клубы потекли инвестиции. И, наконец, самое интересное: в клубах страны появились иностранные легионеры. В основном это футболисты из соседних Бельгии и Франции, затем высадился целый десант испанцев и португальцев. События на Балканах способствовали притоку игроков из стран бывшей Югославии. Появился в Великом Герцогстве и первый россиянин — воспитанник ленинградского футбола Михаил Зарицкий. Зарицкий поиграл в нескольких клубах Люксембурга, становился лучшим бомбардиром страны. А вскоре принял люксембургское гражданство и стал выступать за сборную страны.

А поспособствовало такому течению событий поражение Люксембурга от сборной Кипра в отборочном цикле ЧМ-98. Вообще успехи киприотов (относительные, конечно) стали предметом зависти в Люксембурге. И потому Великому Герцогству понадобился свой Синиша Гогич, на роль которого и был вызван Михаил Зарицкий.

Одним Зарицким дело не ограничилось. Вскоре люксембуржцами стали Мигель Сантос и Карлуш Тейшейра. А совсем недавно в воротах команды появился босниец Алия Бесич, в котором нынешний тренер сборной Поль Филипп души не чает. Отсюда вывод: сборная Люксембурга, усиленная привлечением иностранных футболистов, уже не будет безропотным аутсайдером и никому не собирается сдаваться без боя. Конечно, Поль Филипп не строит особых иллюзий насчет успеха в отборочном цикле, однако в планах люксембургского тренера значатся победы над Фарерскими Островами, а также три очка, взятые у кого-нибудь из лидеров. И югославам, и словенцам пришлось немало постараться, чтобы отобрать очки у команды Поля Филиппа.

Несмотря на то, что сборная Люксембурга и клубы этой страны никогда не котировались в футбольном мире, приличные игроки в Великом Герцогстве время от времени появлялись. Прежнего рекордсмена сборной по числу сыгранных матчей Карло Вайсса не раз звали в германские клубы, однако он сохранил преданность "Авениру". В том, что этот игрок умело организует игру обороны, смогли убедиться в 1992 году спартаковцы, не сумевшие подобрать ключи к воротам "Авенира" в "Лужниках". Да и сборной России было непросто победить люксембуржцев в том же 1992 году. Очень приличную репутацию имели вратари Джон ван Рейсвик и Поль Кох. Однако все эти футболисты уже сошли с международной арены. Но и в нынешней команде имеются если не звезды, то звездочки. Полузащитник Джефф Штрассер уже несколько сезонов выступает в бундеслиге. Играл в "Байере", теперь защищает цвета "Кайзерслаутерна". Во Франции успешно играл защитник Мануэль Кардони. Полузащитник Джефф Шайбен, обошедший Карло Вайсса по количеству матчей за сборную, несколько раз становился лучшим футболистом страны. Очень ценным приобретением стал голкипер Алия Бесич. И югославам, и словенцам с трудом удалось подобрать ключи к воротам земляка.

В обороне выделяется защитник Жан Ванек, очень жесткий и неуступчивый футболист. Пол Филипп придерживается тактики игры с одним нападающим — чаще всего в роли единственного форварда выступает 20-летний Даниэль Юсс из клуба "Женесс". Быстрый, подвижный форвард, он выделяется не только цветом волос — платиновый блондин, но и техникой. Вполне возможно, что Юсс в скором времени продолжит карьеру за границей. Михаил Зарицкий в основном выходит на замену. В прошлом году Михаил попробовал свои силы в германской "Фортуне", но его карьера в Германии сложилась неудачно, и Михаил вернулся в Люксембург, в клуб "Спортинг" (Мерциг). Год простоя не пошел Михаилу на пользу, и пока 27-летний экс-россиянин лишь отдаленно напоминает некогда грозного, по люксембургским меркам, бомбардира.