В прошедшем 34-м туре после победы в гостях над "Ностой" "Сокол" стал недосягаем для преследователей и впервые за свою историю добился права играть в высшем дивизионе. Из тройки претендентов на вторую путевку - столичного "Торпедо-ЗИЛ", казанского "Рубина" и ярославского "Шинника" - наилучшие шансы имеют автозаводцы.

Решение саратовской командой, лидировавшей с самого начала первенства, задачи-максимум не выглядит чудом. Ведь на протяжении последних трех лет "Сокол" дважды останавливался в шаге от высшего дивизиона, пропуская вперед более удачливых конкурентов. Но команда не сломалась, руководство "Сокола" настойчиво шло к достижению цели и в конечном счете своего добилось. Немаловажное значение в успехах саратовского клуба имеет, конечно же, поддержка первого лица губернии, чем могут похвастаться немногие. В "Сокол" вкладывают деньги, что и дает результат.

Тренерский пост здесь занимает местный специалист Александр Корешков, которому удалось создать хороший коллектив единомышленников и поставить игру. А что же дальше? Уже сейчас руководство "Сокола" не стесняется заявлять о своих претензиях на сезон 2001 года. Речь идет ни много ни мало о пятом месте в высшем дивизионе и попадании в еврокубки. Но возникает вопрос: неужели "Сокол" хочет достичь каких-то высот тем составом, которым располагает на данный момент? Да, в рядах команды - лучший снайпер турнира Андрей Федьков, сильный голкипер Захарчук, но средний возраст саратовских футболистов - около 29 лет, и вряд ли они безболезненно смогут адаптироваться в высшем дивизионе. Можно сделать скидку на желание, но ведь ни для кого не секрет, что футболистам гораздо выгоднее выступать в команде, которая борется за выход в элиту, чем в этой самой элите быть даже середняком. Так что скорее всего "Сокол" сменит свой состав в межсезонье как минимум на сорок процентов, со всеми вытекающими отсюда последствиями.

Что же касается борьбы за вторую путевку, то и здесь все почти решено. После того как "Рубин" уступил в двух выездных матчах в Ярославле и Смоленске, только что-то невероятное может помешать ведомому Борисом Игнатьевым "Торпедо-ЗИЛ" сделать сказку былью и составить компанию "Соколу".

Но автозаводцев в высшем дивизионе скорее всего ждут схожие с саратовскими проблемы. Однако согласно пословице "волков бояться - в лес не ходить" тренеры, футболисты и болельщики надеются на лучшее.