Неделю назад главный тренер "Северстали" Сергей Михалев рискнул назвать три команды, которые, по его мнению, точно должны войти по итогам первого этапа в шестерку сильнейших: "Ак Барс", "Металлург" (Магнитогорск), "Лада". Прошедшие после этого матчи не дали поводов усомниться в таком прогнозе. Тройка лидеров сохранила свои позиции. Четко обозначился ее главный преследователь — команда Михалева. Таким образом, сегодня можно говорить о квартете главных фаворитов.

Потерпев два подряд поражения на выезде, из лидирующей шестерки выбыл новокузнецкий "Металлург" — самая, пожалуй, непредсказуемая команда чемпионата. Ее наставник Андрей Сидоренко буквально сотворил на стартовом отрезке чудо, выведя на первое место после девятого тура команду, понесшую более чем существенные потери и скомплектованную по остаточному принципу. Однако недолго музыка играла. Сегодня "Металлург" лишь восьмой, и это явно соответствует истинному положению вещей больше, чем первая позиция, на которой находилась команда три недели назад. За счет энтузиазма долго не протянешь. Не хочу сказать, что других достоинств у новокузнецких игроков нет. Но по сумме мастерства они все же объективно уступают своим визави из клубов, по праву располагающихся сегодня на верхних этажах таблицы.

Все это вовсе не означает, что шансов "зацепиться" за первую шестерку у новокузнечан не осталось. Наоборот, уже в следующем туре "Металлург" вполне может туда вернуться. Учитывая особенности нынешнего чемпионата, удивляться любым результатам мы начинаем отвыкать. Пожалуй, лишь любая победа заведомого аутсайдера — СКА — будет восприниматься как сенсация. Тем не менее определенное расслоение участников, пусть и не особо значительное, все же начинает прослеживаться. Разумеется, закрепиться в ведущем секстете никому не будет легко. И все же если у "Ак Барса", магнитогорского "Металлурга", "Лады", "Северстали", "Авангарда" и даже неудачно пока выступающего "Локомотива" чувствуется запас прочности, за счет которого они в состоянии прибавить, то о новокузнечанах этого, пожалуй, не скажешь. Да и "Нефтехимик" с "Мечелом" выглядят сегодня, по крайней мере, ничуть не хуже подопечных Сидоренко. Вряд ли долго будет мириться с ролью середняка "Динамо", ни о чем другом, кроме как о погоне за заветной шестеркой, конечно же, не помышляющее.

Словом, новокузнечанам необходимо приложить сверхусилия, чтобы уже после первого этапа обеспечить себе место в плей-офф. А силы между тем не беспредельны. Во всяком случае, нынешнему составу "Металлурга" крайне трудно будет доказать обратное. Да, в ноябре предстоит дозаявочная кампания. Но много ли можно извлечь из нее выгод сейчас, когда практически все более-менее заметные хоккеисты, что называется, при деле, то есть имеют действующие контракты с другими клубами? Время для усиления или хотя бы сохранения прежней мощи упущено давно — еще весной. Потеряв тогда целый ряд мастеров, безусловно, пригодившихся бы команде сегодня, новокузнечане равноценной замены им не нашли. Появившиеся новички свое слово в хоккее сказать вполне могут, но пока они не совсем к этому готовы — для этого нужно время. Уходивших же, похоже, особо удерживать и не собирались. Только за вратаря Вадима Тарасова "уцепились", но — с некоторым опозданием, что и привело к получившей широкую огласку конфликтной ситуации. Ведь если бы Вадим сразу по окончании прошлого сезона был уверен, что нужен в Новокузнецке, и знал сумму своего нового контракта, то вряд ли бы он предпринял попытку "сорваться" в Омск.

Оглушительный разгром новокузнецкого "Металлурга" в Челябинске, убедительная победа "Нефтехимика" над "Ак Барсом" и домашний проигрыш ярославцев нижегородскому "Торпедо" — самые неожиданные результаты последней недели. Лидерство казанцев стало после этого условным. Мало кто, наверное, сомневается, что уже сегодня высшую ступень займут магнитогорцы, играющие в Санкт-Петербурге. Двукратные победители турнира Евролиги получили неплохой шанс выиграть первый круг. Их состав по сравнению с прошлым сезоном изменился примерно наполовину. Но в Магнитогорске, в отличие от Новокузнецка (а оба "Металлурга", как известно, получили по итогам прошлого чемпионата страны бронзовые медали), селекционную работу провели вовремя и довольно плодотворно. В результате, хотя команда и изменила игровой почерк, она осталась верной себе в главном — в постоянном стремлении к победе. И первое место по потерянным очкам занимает заслуженно.