Отец Пеле, которого звали Жоан Рамос ду Насименто, также был профессиональным футболистом, известным в футбольном мире под кличкой Дондиньо. В свое время он считался одним из лучших мастеров игры головой в Бразилии. Он играл за "Флуминенсе" на позиции центрфорварда, но тяжелая травма поставила крест на его карьере.

До того, как стать профессиональным футболистом, Пеле-подросток зарабатывал деньги чисткой обуви.

В 11-летнем возрасте на Пеле, когда тот играл за детскую команду "Америкинья" из Бауру, впервые обратил внимание серьезный селекционер - Валдемар ду Брито, участник чемпионата мира 1938 года. Он пригласил его в свою команду "Атлетик" (Бауру), а затем, когда Пеле исполнилось 15 лет, порекомендовал его "Сантосу". Тогда из уст Валдемара прозвучала пророческая фраза: "Этот парень станет величайшим футболистом в мире".

Первый матч за "Сантос" Пеле провел 7 сентября 1956 года, заменив центрфорварда Дель Веккьо. Он забил один из голов своей команды, шестой по счету (матч закончился 7:1). Вратарь по фамилии Сулуар получил известность как первый вратарь, пропустивший гол от Пеле.

В сезоне-1957 Пеле уже был основным нападающим "Сантоса" и выиграл соревнование бомбардиров чемпионата Сан-Паулу с 32 мячами.