Монстроподобная Лига чемпионов, давно уже утратившая свое первоначальное предназначение - выявление сильнейшего клуба среди победителей национальных первенств, - подошла к своему первому промежуточному финишу. Как и было задумано, добрались до этой черты только 16 клубов из 32, и состав этих счастливчиков оказался весьма и весьма разношерстным. Удивляться такому контингенту, наверное, не стоит: распахнув двери для вторых-третьих призеров чемпионатов, этот турнир потерял свою элитность, рафинированность и раз за разом продолжает терять привлекательность в первую очередь для тех команд, которые, как предполагалось, должны были занять нишу фаворитов.

Именно эти клубы, верные адепты существующей формулы розыгрыша, в погоне за еще большей прибылью надеялись подзаработать на "штурмах" с "андерлехтами", но вместо этого теперь вынуждены заняться подсчетом потерь. "Барселона", "Ювентус", "Монако" покидают Лигу с низко опущенными головами, особенно "Юве", для которого провалы в еврокубках начинают входить в традицию. А вот "Штурм" и "Андерлехт", ранее битые всеми подряд, стали соавторами самой большой сенсации первого этапа, возглавив свои группы, в которых последний тур превратился в настоящий триллер.

Вместе с тем впервые в Лиге чемпионов состоялось столько проходных и полупроходных матчей. Многие гранды решили поставленные перед ними задачи-минимум уже после четвертого-пятого тура и могли позволить себе такую роскошь, как обкатывание второго состава на европейском полигоне. Тех, кто не успел обеспечить себе выход в следующий этап заблаговременно, можно было пересчитать по пальцам, и, потеряв время и очки в середине турнира, они, как правило, сохранили шансы решить все свои проблемы за счет одной-единственной победы на самом финише.

Представительство стран в Лиге ко второму этапу претерпело сокращение в различной степени, но из пятерки ведущих футбольных держав никому не удалось сохранить 100% своих делегатов. Если бы не споткнувшаяся на полушаге "Барселона", можно было бы вновь заводить речь о намечающейся гегемонии испанских клубов, тем более что "Реал", "Валенсия" и "Депортиво" обеспечили себе выход в следующий круг досрочно. К радости российских болельщиков место под зимним солнцем в таком же темпе завоевал "Спартак", тогда как украинские любители футбола вынуждены проститься сразу с двумя своими представителями. Однако если избалованным участием в Лиге чемпионов киевским динамовцам остается только предаваться ностальгическим воспоминаниям о былом величии, донецкий "Шахтер", несмотря на удручающий показатель в графе "пропущенные мячи", порадовал своих поклонников смелым дебютом. И не исключено, что в следующий раз команда Виктора Прокопенко войдет в Лигу чемпионов не боком через "черный ход", а со всеми почестями, которые полагаются чемпиону страны.

Но все это может произойти только в следующем году, а сейчас наступает время прогнозов и ожидания, кто же из фаворитов не сможет дойти до четвертьфинала. Ждать и надеяться, что дойдут все, ибо при всем уважении к "Штурму" и "Андерлехту" финальный матч между ними станет не украшением Лиги чемпионов, а ее полной дискредитацией.