Итак, невероятная гонка теннисистов-профессионалов за обладание титулом первой ракетки мира близка к завершению. Остается последний турнир, именуемый Мастерс, что при ближайшем ознакомлении означает чемпионат мира АТП-тура.

В Лиссабоне собрались 8 лучших участников чемпионской гонки АТП-тура. Россияне Марат Сафин и Евгений Кафельников, американцы Пит Сампрас и Андре Агасси, испанец Алекс Корретха, австралиец Ллейтон Хьюитт, швед Магнус Норман и бразилец Густаво Куэртен.

Уже в аэропорту вас встречают громадные фотографии героев в полный рост, и далее вы не расстаетесь с ними на всем пути следования к огромному спортивному павильону Атлетико, напоминающему севшую на берегу океана летающую тарелку. Полицейский на паспортном контроле, глянув в мой "краснокожий", спросил: "Кто победит?" "Сафин", — ответил я. Полицейский согласно кивнул головой и, немного подумав, мечтательно произнес: "Девушки у вас красивые в теннисе…". И после паузы добавил: "Курникова". "Если бы она еще лучше играла", — сказал я. "А ей это и не нужно", — возразил полицейский.

Из той восьмерки, что собралась в Лиссабоне, лишь трое могут завершить сезон в звании первой ракетки мира. Это сегодняшний обладатель титула Сафин, бывший первый номер Густаво Куэртен и бессменный первый на протяжении шести минувших лет Сампрас. Куэртену для этого необходимо выиграть турнир. Сафину достаточно участвовать в финале. Сампрас может стать первым только в том случае, если он победит, а Сафин и Куэртен не выберутся из своих групп. Для Сампраса это будет уже 6-я победа в "Мастерс", и он обойдет Ивана Лендла, который выигрывал чемпионат пять раз.

Конечно же, стезя статистики может увести нас слишком далеко от грядущих событий, и все же отметим следующее: самый многоопытный участник турниров "Мастерс" — Сампрас. Он выходил на старт 10 раз, Агасси — 7, Кафельников — 5, Куэртен и Корретха вошли в игру лишь с прошлого года. Что же касается Сафина, Хьюитта и Нормана, то они в чемпионате новички. Возможно, по этой причине нынешний "Мастерс" в Лиссабоне представляют чем-то вроде битвы поколений, олицетворением чего служат плакаты, где 19-летний Хьюитт стоит плечом к плечу с 30-летним Агасси.

В понедельник днем состоялись уже традиционные "посиделки" журналистов с участниками. Каждый из героев будущих событий восседал за круглым столом, и в течение часа с ним мог пообщаться любой журналист.

К столу Сафина можно было пробиться, только энергично работая локтями. Он в Лиссабоне фаворит, хотя перипетии предстоящей борьбы за титул настолько неисповедимы, что никто не возьмется предопределить ее итог.

Вопросы от простых до невероятных:

— Как вы себя чувствуете?

— Прекрасно.

— Сколько швов вам наложили после травмы в Стокгольме?

— Три.

— Было больно?

— Я уже забыл об этом.

— Вы разговаривали с Путиным?

— Нет. У него есть дела поважнее.

— Но он заметил, что вы стали первой ракеткой мира?

— Да, он мне прислал телеграмму. Я ее обязательно сохраню, иначе как я докажу своим детям, что был первой ракеткой мира?

— Вы интересуетесь политикой?

— Нет. Я понял, что политики — это те, кто много говорит и мало чего делает.

— Боитесь кого-то из участников?

— Наверное, Сампраса. Его все боятся. Я бы не хотел с ним встретиться ранее финала.

Увы, встретиться придется, ибо жребий свел Сафина, Сампраса, Хьюитта и Корретху в одной группе — "красной".

Что ж, Сампрас пережил поражение от Сафина в финале Открытого чемпионата США, женился и лишь три недели назад, как он сказал, стал бить ракеткой по мячу.

И, конечно же, Пит тоже оказался под нескончаемым перекрестным огнем журналистских вопросов:

— Вы извлекли какие-то уроки из событий на Открытом чемпионате США?

— Дело не в том, что я проиграл Сафину. Мне предстоит смириться с мыслью, что теперь это возможно.

— Кто сегодня реально достоин звания первого?

— На мой взгляд, Сафин. Он много играл, завоевал несколько титулов в сезоне и достоин звания лучшего.

— Что вы думаете о новом поколении?

— Грядет время сильной игры на задней линии. Тактика же "подача — розыгрыш", яркие представители которой — Тим Хенман и Патрик Рафтер, слишком подчинена инстинкту.

— Сафин считает вас великим игроком. Он один из многочисленных ваших поклонников.

— Я надеюсь, когда Марату "стукнет" 30, у него будет не меньше обожающих его поклонников. Он великий теннисист и очень приятный человек, что дает ему большой кредит в жизни.

Что ж, будем надеяться. Тем более что жеребьевка сложилась для наших ребят относительно удачно. Накоротке мне удалось переговорить с Шамилем Тарпищевым.

— Худший вариант, — сказал он, — если в одну группу попадут Сафин, Кафельников и оба американца.

Худшего не произошло.