Следить за хоккейными событиями в НХЛ - дело очень непростое. Календарь составлен далеко не идеально. Перелеты из одного города в другой утомляют игроков ужасно, несмотря даже на то, что некоторые команды обеспечены собственным воздушным транспортом, другие летают чартерами, а самые бедные вынуждены пользоваться услугами регулярных рейсов.

Недавно разговаривая с одним из ведущих защитников "Торонто" Даниилом Марковым по телефону, я услышал в его голосе раздраженные нотки. Он сказал, что ему от души жаль 30-летних хоккеистов: молодые ведь еще как-то справляются с накопившейся усталостью, а вот ветераны явно сдают, силенок им не хватает. Я не могу не согласиться с талантливым, стремительно прогрессирующим молодым парнем из "Мейпл Ливз". В таком диком ритме только игроки высокотехничные, хорошо катающиеся, умеющие менять ритм движений и читающие игру, способны сохранять спортивную форму на протяжении всего сезона.

Вот только что завершился отчаянный матч в Канате между местной "Оттавой" и "Буффало". Все три периода я не отрывался от экрана телевизора. Атаки то срывались, то грубо останавливались защитниками. Я внимательно следил за россиянами - как они справятся с диким темпом, грубыми действиями обороны, фантастической игрой вратарей. Это был по своему настрою явно кубковый поединок.

В последнее время журналисты с постоянной репортерской жестокостью поругивали Алексея Яшина. Долгое время он не забивал. Как-то исчез из центра всеобщего внимания. В этом матче очень часто ему противостоял его тезка Житник. И когда лидер защиты "Сейбрз" появлялся на льду против ведущего центрфорварда хозяев площадки, то не давал ему и шанса не только бросить по воротам Доминика Гашека, но даже сделать хорошую передачу. В другие смены, когда его настырный визави отдыхал, Яшину удавались сольные проходы и броски по воротам. Даже удалось забить столь необходимый гол, ставший в итоге победным, у Алексея он второй в нынешнем сезоне и 23-й в карьере.

В Северной Америке очень популярно слово "выживание". В любой сфере кипучей американской жизни приходится бороться и "выживать". В НХЛ любой матч - это отчаянная борьба за выживание. Профессиональный хоккей несправедлив и жесток. Очень уж подходят здесь слова популярной песни Владимира Высоцкого: "Чуть мгновение ты наверху, и стремительно падаешь вниз". Тот же Яшин несколько лет подряд не просто был наверху, но добрался до таких высот, о которых некоторым можно только мечтать. Но вот закрепить свой успех сложно. От тебя ждут новых голов, новых достижений. Такова судьба атлета. И поэтому желательно не делать больших ошибок. Опыт Алексея весьма иллюстративен. И я очень рад, что медленно, но верно его игра все-таки возвращается на свой высокий уровень. Хотелось бы, чтобы он не сбавлял набранные обороты.

Недавно в разговоре с одним из руководителей "Сент-Луиса" Джоном Фергюсоном я спросил его, почему так медленно адаптируется в этой организации способный российский форвард Андрей Петраков, с которым я общаюсь регулярно по телефону и узнаю из его рассказов, что тренер фарм-клуба очень редко выпускает его на лед. Андрей даже замерзает на скамейке, ожидая своей очереди. Ответ Джона был лаконичен: "Наставник, который в прошлом сезоне был назван лучшим в той лиге, хорошо знает, что он должен делать". Я тут же парировал, что несколько дней назад главный тренер "Монреаля" Ален Виньо, названный лучшим в НХЛ по итогам прошлого сезона, был уволен. Это мое замечание Джон воспринял молчаливой улыбкой…

Я на себе знаю, что значит "выжить" в профессиональном хоккее. Помню, как мне тоже не давали играть в фарм-клубе, ведь там я был вторичным игроком и моя судьба вряд ли кого интересовала. Мне самому было сложно разговаривать с тренером. Один матч заканчивался, другой начинался. Время безжалостно уходило. Моя карьера в профессиональном хоккее медленно, но верно завершалась. Спустя много лет я понял, что вина была не в тренерах и руководителях клуба. А только во мне самом. Я был обязан собраться и использовать каждую смену, каждый голевой эпизод для того, чтобы достойно избежать возникшего конфликта.

Тот же Житник, про которого я упомянул выше, завершил предыдущий сезон, мягко говоря, неудачно. В 74 матчах он набрал только 13 очков, забросив при этом всего две шайбы. Его агент оказался в весьма нелегком положении, так как контракт Леши с клубом закончился. А в их планах уже давно были новые, более высокие цифры. Изнурительные и долгие переговоры оказались тщетными. И тогда россиянин сказал своему агенту, что он прекрасно понимает возникшую ситуацию и готов принять предложение "Буффало" и согласиться на условия старого контракта. Я искренне поздравил его с этим решением. Житник освободился от тяжелого груза неудавшегося сезона и отлично подготовился к новому. Более чем удачно провел тренировочный сбор и сегодня по праву считается не только сильнейшим игроком обороны своего клуба, но одним из самых заметных защитников в НХЛ.

Самокритичное отношение к самому себе только помогает хоккеисту разобраться в причинах неудачи. Я часто встречаюсь в Лос-Анджелесе после матчей с другом Алексея - популярнейшим хоккеистом местного "Кингз" Робом Блэйком. По окончании сезона 2000/2001 года он станет незарегистрированным свободным агентом. Всю свою карьеру он защищал цвета только этого калифорнийского клуба, несколько лет являлся его капитаном. Агент Роба хотел в наступательной манере добиться для своего клиента фантастических условий нового соглашения и увеличить его почти в два раза. Вы легко сосчитаете эту сумму, узнав, что сегодняшний контракт Блэйка составляет пять миллионов долларов в год. Но понимания со стороны боссов "Лос-Анджелеса" найдено не было. И Рон Салсер, бывший и мой агент, убедил Роба отказаться от звания капитана и настоял на том, чтобы тот негативно высказался в адрес руководства клуба.

В итоге начался очередной, такой до боли знакомый скандал, которому в средствах спортивной массовой информации уделялось достаточно много внимания. В это время я встретил Роба и поинтересовался его делами. Он признался мне, что несколько, наверное, превысил свои полномочия. Его дело играть в хоккей, а не критиковать руководителей клуба, и только блестящей игрой он сможет доказать, чего стоит. Как всегда, он выступает и в этом сезоне блестяще, ведет своих партнеров за собой вперед. Блэйк уверен, что его будущий контракт будет очень хорошим. И с ним нельзя не согласиться.

*Виктор НЕЧАЕВ - первый наш хоккеист, выступивший в НХЛ ("Лос-Анджелес", сезон 1982/83 года, 3 матча, одна заброшенная шайба).