Предыдущий чемпионат явился для ведущего защитника "Буффало" Алексея Житника, по его собственному признанию, самым неудачным в карьере в НХЛ, начавшейся в 1992 году. В 74 матчах он набрал до обидного мало очков - всего лишь 13 (2+11). И это показатели игрока обороны, считающегося одним из сильнейших среди тех, кто тяготеет к атакующим действиям. 28-летний россиянин сделал надлежащие выводы, и результат не заставил себя долго ждать. По состоянию на среду в активе Алексея уже 15 (4+11) очков в 26 встречах.

ЧЕТЫРЕ МАТЧА НА РАЗДУМЬЕ

Перед началом нынешнего сезона Житника мучили сомнения, вернется ли к нему уверенность в себе. Из-за этого его, бывало, подводили нервы. Например, 17 октября в гостевой встрече с "Монреалем" (3:4). Житник весьма жестоко обошелся с соотечественником и коллегой по амплуа Андреем Марковым, нанеся ему разящий удар клюшкой по голове. Хозяева, оказавшись в большинстве, сумели забить решающий гол.

Алексею тот инцидент обошелся слишком дорого. Руководство лиги дисквалифицировало его на 4 матча, хотя сам игрок говорил, что удар был нанесен случайно. Практически сразу же многие североамериканские хоккейные обозреватели поспешили сделать вывод, что у россиянина с прошлого чемпионата продолжается кризис. Однако, к счастью, они оказались не правы. Вынужденное бездействие никак не отразилось на настроении Житника, и он быстро достиг оптимальной формы, набрав в первых двух встречах после дисквалификации 3 (1+2) очка.

НАДО ПРОСТО РАССЛАБИТЬСЯ

— Самое главное, что ко мне вновь вернулась уверенность в своих силах, — говорит Алексей. — Сейчас я чувствую себя намного комфортнее, чем пару месяцев назад. Мне не нужно думать ни о чем, кроме хоккея. А в этом случае все обычно работает на вас — даже удача будет сопутствовать постоянно.

Судя по всему, хороший настрой нашего соотечественника может позволить ему побить личное достижение в составе "Сейбрз", установленное 3 года назад — 45 (15+30) очков. Те 15 заброшенных шайб, кстати, — его рекорд в НХЛ. Хотя, как признается он сам, это не доказательство того, что ему пришлось внести какие-либо изменения в свою игру.

— Нет, я ничего не менял, — отмечает Алексей. — И не делаю ничего особенного. Просто чувствую, что у меня исчезли все проблемы психологического плана. Когда вы уверены в себе, то лучше видите площадку, делаете хорошие передачи, вам проще расслабиться и испытать удовольствие от своей работы. А иначе вы постоянно напряжены, работаете клюшкой слишком импульсивно, что никогда не принесет пользы.

НЕУДАЧНЫЙ ГОД

Не исключено, что на былом снижении эффективности игры Алексея сказались и травмы, из-за которых защитник пропустил 8 поединков.

— Нельзя сказать, что все можно было тогда просто свалить на отсутствие уверенности, — продолжает Алексей. — Пару раз я получал травмы, и это, безусловно, в дальнейшем сказалось на игре. Обычно у меня в каждой встрече минимум бывает два реальных шанса огорчить соперников. А тут вообще ни одного не возникало. В общем, нельзя сказать, что причина в чем-то одном. Так получилось, что это был явно не мой год. Мне нужно было быстрее забыть обо всех прошлых неприятностях и стараться просто играть в свою привычную игру.

Житник хорошо понимает, что еще не достиг своего пика. Он должен стараться не терять самообладание, делать упор на дисциплинированный хоккей, особенно в ключевые моменты матчей, когда победу от поражения отделяет тончайшая грань.

— Несомненно, я играю сейчас более осторожно, чем раньше, — констатирует Алексей. — Ведь правила стали еще строже, к примеру, опасная игра высоко поднятой клюшкой карается сразу же и безо всяких оговорок. После такого нарушения могут заставить смотреть матчи своей команды с трибуны две-три, встречи, а то и больше. Многое зависит от того, как все эти нарушения выглядят со стороны. Если брать лично меня, то, наверное, предыдущие подобные случаи создали мне очень плохую репутацию. Только я чуть-чуть приподниму клюшку, арбитры моментально фиксируют нарушение правил. Но теперь я никогда не забываю об этом. Ведь во время моего отбывания штрафа может произойти все что угодно, как в том монреальском поединке.

НИКТО НЕ УЙДЕТ ОТ ЖИТНИКА!

Житник добавляет, что постоянно смотрит на табло, чтобы знать, сколько времени остается до конца периода или матча: "Вы по-настоящему должны быть собраны в такие моменты, чтобы не подвести команду. Впрочем, все это не означает, что я буду менее строго играть против любого соперника, никто пусть даже и не мечтает об этом. От меня никто не уйдет. Но клюшку свою я буду всегда держать внизу".

Ясно, что хоккеисты, тренеры и руководители "Клинков" ждут от россиянина не только достойной поддержки нападения, но и, конечно, эффективного выполнения своих обязанностей в обороне. Житник и сам хорошо это знает.

— Я пытаюсь играть проще, — говорит Алексей. — Если у меня появляется шанс создать что-либо в атаке, помочь нашим форвардам, то я не прочь им воспользоваться. Если же нет, остаюсь сзади и действую в защите. Одним словом, делаю то, что необходимо клубу для победы. Когда я играю в свой лучший хоккей, то всегда знаю, что должен выполнять на льду в самых разнообразных ситуациях.

Остается лишь добавить, что Алексею удается держать себя в руках. Сейчас у него всего 16 минут штрафа (в предыдущем чемпионате было 95). Монреальский урок явно пошел на пользу россиянину. Кроме того, сразу 3 шайбы из четырех Житник забросил в большинстве, одна из которых стала победной.