-->

"Стальной город", как называют в США Питсбург, замер в ожидании: наконец-то после весьма длительного перерыва поклонники местного "Пингвинз" увидят в деле своего всеобщего любимца Марио Лемье. Конечно же, им хотелось бы, чтобы команда к его дебюту в домашнем матче с "Торонто" пребывала в хорошем настроении и подопечные Ивана Глинки не обманули ожиданий болельщиков. В гостях был обыгран "Сейбрз", причем одна из ведущих ролей в команде победителей принадлежала Алексею Ковалеву.

ХИТРЫЙ АЛЕКСЕЙ

27-летний россиянин до вторника в пяти предыдущих встречах отметился лишь одной результативной передачей. Поэтому он так же, как и его партнеры, просто не имел права плохо выступить против "Клинков". Тем более что как раз после официального объявления о возвращении "СуперМарио" в большой хоккей "Питсбург" ни разу не победил в 6 поединках кряду (по 3 ничьи и неудачи). К тому же в строй после травм наконец вернулись два ведущих защитника - россиянин Дарюс Каспарайтис и финн Янне Лаукканен.

Именно бросок Ковалева стал решающим в этой игре. На 36-й минуте он нанес очень хитрый кистевой бросок с правого края, который вратарю хозяев Мартину Бирону отразить оказалось не под силу. Этот победный гол стал у Алексея третьим в нынешнем чемпионате и 29-м в заокеанской карьере.

— Мы по странной традиции успешно выступаем в чужих стенах, — отметил Ковалев. - И нам всегда в них почему-то легче играется. Думаю, это весьма положительный знак, ведь в плей-офф успехи в гостях на вес золота. Вот бы еще и дома прибавить, чтобы у нас было равновесие в этом плане. Конечно, мы очень взволнованы перед встречей с "Мейпл Ливз". Надеюсь, что вместе с Лемье команда добьется немалых достижений.

Добавим, что на выезде "Пингвинз" имеет сейчас такие показатели: 9 выигрышей, по 5 ничьих и поражений (одно - в овертайме), а в своей "Меллон Арене" - 6, 1 и 10. Не исключено, что впоследствии домашние цифры явно изменятся. Учитывая в первую очередь наличие Марио в составе. Кстати, на игру с "Кленовыми Листьями" поступило рекордное количество заявок на аккредитацию от средств массовой информации - более 200! Это даже намного больше, чем на любой поединок финала Кубка Стэнли 1992 года, когда именитый канадец второй раз подряд привел свою команду к чемпионскому званию.

ЧЕШСКИЕ СМОТРИНЫ

Правда, поначалу питсбуржцам было не до веселья. После того как два чеха — Вацлав Варада и Йозеф Беранек — в промежутке, длившемся 42 секунды, обменялись точными бросками, хозяева с помощью наших легионеров ушли в отрыв. Сначала с передачи Владимира Цыплакова отличился Максим Афиногенов, до этого ассистировавший Вараде, а потом они поменялись ролями. Интересно, что белорус не выходил до вторника на лед с 15 декабря и тут решил доказать, что зря тренеры держали его столько времени в запасе. Зато россиянин в 2 последних встречах набрал 4 (2+2) очка.

Успех Цыплакова, к сожалению, почти 19-тысячной аудитории зрителей, оказался последним. Болельщики могут посетовать на чешский "легион" гостей и "примкнувшего" к ним Ковалева, перевесивших чашу весов на другую сторону. Причем после того, как отметились заброшенными шайбами Роберт Ланг, не огорчавший соперников в 7 предыдущих матчах, и Мартин Страка, наставник "Буффало" Линди Рафф решил заменить своего основного вратаря Доминика Гашека, соотечественника Ланга и Страки, на Бирона, который, заметим, сыграл поувереннее.

— Смена вратаря стала для всех сигналом к пробуждению, — признался Рафф. - Таким образом я хотел раскачать остальных хоккеистов. "Доминатор" не смог проявить себя во время выходов противников два в один. Это не только его вина, но и вина наших защитников.

Точку же в игре поставил еще один чех Ян Грдина, о котором сейчас говорят, что именно он вместе с Яромиром Ягром составит компанию в звене Лемье.

— Не думаю, что мы демонстрировали хороший хоккей в декабре, — сказал Грдина. - Дважды команда потерпела явно незаслуженные поражения. Но нам крайне важно было выиграть, чтобы перед возвращением Марио обрести в себе уверенность. Зря "Клинки" захотели играть с нами в открытый хоккей, ведь это наш фирменный стиль.

"Пингвинз" забросил столько же шайб, сколько и в трех предыдущих встречах, и как минимум 5 раз огорчил оппонента впервые с 1 декабря, когда со счетом 6:4 одолел в гостях все тот же "Сейбрз". Любопытно, что свою 9-ю победу на чужой площадке в сезоне-1999/2000 он одержал только 4 марта.


Статистика

БУФФАЛО - ПИТСБУРГ - 3:5 (3:2, 0:2, 0:1). Буффало. "Эйч-Эс-Би-Си Арена". 26 декабря. 18 690 зрителей.

Судьи: Б. Ангус и Л. Робертс.

Голы: 1:0 Варада 6 (Грэттон, Афиногенов, 5.05), 1:1 Беранек 5 (Грдина, Х. Юнссон, 5.47), 2:1 Афиногенов 7 (Цыплаков, Макки, 7.39), 3:1 Цыплаков 4 (Шмеглик, Афиногенов, 10.35), 3:2 Ланг 12 (Ковалев, Лаукканен, 17.51), 3:3 Страка 12 (Беранек, Грдина, 22.09, бол.), 3:4 Ковалев 18 (Ланг, Страка, 35.53), 3:5 Грдина 8 (Ягр, Д. Нортон, 42.21).

Броски: 24 (8, 7, 9) - 34 (14, 10, 10).

Большинство: 0 из 5 - 1 из 4.

Вратари: Гашек (16 - 13), Бирон (22.09, 18 - 16, 2 победы, 1 ничья, 2 поражения) - Сноу (24 - 21, 8-4-10).

Наши: Афиногенов (+2 по системе "плюс/минус" и 3 броска), Калинин (-1 и 2), Цыплаков (0 и 2), Житник (0 и 2) - Морозов (-1 и 0), Каспарайтис (0 и 1), Ковалев (0 и 3).