После первого круга чемпионата Англии уверенное лидерство захватил "Манчестер Юнайтед". Отрыв "Красных дьяволов" от идущего вторым "Арсенала" составляет уже 8 очков. Год назад конкуренцию команде Фергюсона пытался составить "Лидс Юнайтед". Ныне в таблице царит единовластие. И трудно предположить, что кто-то сможет посягнуть на самодержавие "МЮ".

В этом году преимущество чемпионов над всеми остальными более чем очевидно. Лишь считанные матчи "Манчестер Юнайтед" провел в оптимальном составе, и, наверное, ни в одной из игр премьер-лиги он не выложился на все 100%. Команда Фергюсона добывала победы одной левой, а сэр Алекс ставил самые немыслимые опыты над составом, и игроки могли себе позволить расслабиться в отдельных матчах. Например, свести вничью почти выигранный матч с "Чарлтон Атлетик" или "Вест Хэмом" или проиграть главным соперникам в борьбе за титул "Арсеналу" и "Ливерпулю". Запас прочности у манкунианцев очень велик. И для того чтобы они не стали чемпионами, должно произойти нечто сверхъестественное.

Главным соперникам "Красных дьяволов" лондонскому "Арсеналу" и "Ливерпулю" не хватает стабильности. Команда Арсена Венгера забуксовала в ноябре, да и кадровые проблемы "пушкарей" видны невооруженным глазом. "Ливерпуль" же отличается некоторой инфантильностью, умением совершать подвиги и в то же время щедро раздавать свои законные очки. Стоит отметить и всех трех дебютантов премьер-лиги.

Команда-открытие. "Ипсвич Таун". Перед началом сезона "Ипсвичу" предрекали судьбу главного поставщика очков. Каким был в прошлом сезоне "Уотфорд"! Команда Джорджа Берли с трудом пробилась в премьер-лигу, заявочный список "Тауна" тоже не блещет громкими именами. Тем не менее "Ипсвич" заставил покраснеть всех скептиков и уверенно идет в верхней части таблицы. Умелая рука тренера Берли, отлаженные действия всех линий и, конечно, блистательный голкипер Ричард Райт. Он относится к категории вратарей-лидеров, умеющих зажечь своих партнеров. Такого голкипера не было в Англии со времен Питера Шилтона. И в городе на востоке Англии не без основания рассчитывают на возвращение времен Бобби Робсона, когда "Тауну" покорялись еврокубки.

Игрок-открытие. Тарибо Вест ("Дерби Каунти"). Олимпийский чемпион Атланты сник на Апеннинах. И "Интер", и "Милан" не знали, как избавиться от балласта по имени Тарибо Вест. Нигериец был куплен идущим на дно "Дерби Каунти", который пропускал более двух мячей за игру. И состоялось чудо. Вест сумел склеить разбившуюся на мелкие осколки игру "Каунти", и клуб перестал пропускать и стремительно пошел наверх. Вест же регулярно получает самые высокие оценки и столь же высокую прессу.

Команда-разочарование. "Челси". У лондонского клуба было немало соперников в борьбе за малопочетный титул. Тут можно вспомнить и "Лидс Юнайтед" с его непонятной игрой, и "Мидлсбро", и "Эвертон" с "Брэдфорд Сити". Но "победил" все-таки "Челси". Клуб, обладающий такими средствами, таким составом и таким потенциалом, не имеет права играть столь слабо. Особенно беспомощными выглядят лондонцы в гостях, где они еще не одержали ни одной победы. Не помогла "синим" и смена тренера: одного итальянца, Виалли, заменил другой — Раньери. А игра команды так и не претерпела качественных изменений к лучшему.

Игрок-разочарование. Сильвен Вильтор ("Арсенал"). Сколько было копий сломано вокруг перехода героя Евро-2000 из "Бордо" в "Арсенал"! Дело даже дошло до забастовки. Хорошо хоть, что голодовки не было. Все-таки Вильтор перешел в команду его мечты… для того, чтобы стать обитателем скамейки запасных. Когда он выходил на поле, то лишь внешне напоминал грозного форварда из "Бордо" и сборной Франции. В конце концов Вильтор разочаровался в "Арсенале", а Арсен Венгер — в самом футболисте.