Сегодня семикилометровой гонкой с раздельным стартом в Люксембурге стартует 89-я по счету супермногодневка «Тур де Франс». С тех пор как 99 лет назад 60 гонщиков впервые отправились в путь длиной в 2482 километра (та первая гонка состояла всего из 6 этапов, а победу в ней одержал француз Морис Гарин), гонки «Большой петли» ежегодно (перерывы были лишь во время мировых войн) собирают во Франции весь цвет мирового велоспорта.

Дебют наших (в 1990 году еще советских) гонщиков был ознаменован победой на одном из этапов Дмитрия Конышева, да и в целом практически все восемь приехавших на «Тур» велосипедистов оставили хорошее впечатление. Однако тот успех не стал сигналом для тотального «наступления по всему фронту», да и не мог стать. Профессиональные туры с приставкой «Гранд» обычно неласковы с новичками. Самым серьезным достижением наших гонщиков на сегодняшний день является второе место в генеральной классификации Петра Угрюмова, которое российско-латвийский велосипедист занял в 1994 году вслед за знаменитым Мигелем Индурайном.

С тех пор прошло восемь лет. Закончили гоняться и Угрюмов, и Индурайн, а «Супер-Тур» обрел нового супергероя. Им стал «американский почтальон» (по названию команды «Ю. Эс. Постал») Лэнс Армстронг, выигравший подряд три «Тура» и всерьез замахивающийся на четвертый титул, а там, глядишь, и на пятый. Если это произойдет, то гонщик, чьи шансы на то, чтобы просто жить на белом свете, еще недавно (в 1996 году) врачи оценивали как 50 на 50, повторит достижение Индурайна. Впрочем, для этого Армстронгу предстоит еще немало поработать, а помочь ему в этом уже третий год подряд призывается наш двукратный олимпийский чемпион Вячеслав Екимов.

ПОЧЕТНЫЙ ЧЕРНОРАБОЧИЙ

Профессиональная карьера «Еки», как зовут Екимова все европейские болельщики, уникальна, и аналогов ей на «Туре» во всем мире найдется немного. С 1990 года он — неизменный участник «Тур де Франс». Нетрудно подсчитать, что его нынешнее выступление будет двенадцатым по счету.

Ближайшие три недели Вячеслав будет работать в качестве «грегари». Если Армстронг вновь приедет в Париж в желтой майке – значит, Екимов со своей задачей справился. В России, где большинство болельщиков с профессиональным велоспортом знакомо лишь понаслышке, отношение к слову «грегари», мягко говоря, скептическое. Сразу скажем – это опасное заблуждение. Особенно в отношении Екимова, про которого сам Армстронг сказал: «Этот человек – легенда. В спорте он сделал больше, чем все мы вместе взятые!»

Возвращение Екимова («Советский спорт» первым из отечественных СМИ написал об этом) произошло столь же неожиданно, как и его уход. Еще в январе, беседуя со мной, он строил планы работы в качестве спортивного директора российской велоконюшни «ИТЕРА», а несколько месяцев спустя мой телефонный звонок застал его в расположении тренировочного лагеря «Ю. Эс. Постал». Легенда отечественного велоспорта проходил «вкатывание» и на вопросы о возможном продолжении профессиональной карьеры отвечал довольно осторожно, говорил о том, что первым стартом планирует чемпионат России, «а там поглядим». Судьба распорядилась иначе. Первым стартом для него стала гонка высшей категории «Дефине Либре» (многие гонщики называют ее репетицией «Тура»), а на чемпионате России Екимова не было. Очередной телефонный звонок застал Вячеслава по дороге в аэропорт Барселоны, неподалеку от которой он вместе с семьей живет и тренируется. «Еки» направлялся в Люксембург, в расположение команды.

— Вкатывание прошло быстрее и легче, чем я предполагал, — объяснил Екимов свое отсутствие на чемпионате России. – С 26 по 30 мая в составе «Ю. Эс. Постал» я прошел специальные тесты, после чего американцы практически сразу сделали мне предложение попробовать себя на «Критериум Дефине Либре» в составе их команды. После того как я проехал ее, мне предложили официальный контракт и участие в «Тур де Франс». Что до Лэнса Армстронга, то он говорил о своем желании видеть меня в команде практически с того дня, как я возобновил тренировки.

— Каковы будут ваши задачи на нынешнем «Туре»? Рассчитываете ли отметиться на каких-то этапах?

— Главная моя задача, как и всей команды, – помочь Лэнсу в четвертый раз стать победителем. На это будут работать все гонщики, и у каждого в этом смысле своя задача. Моя, например, — опекать его на равнинных этапах, где Армстронг работает несколько слабее, чем на разделках и в горах. Что до личных целей, то шанс отметиться самому, возможно, будет на разделках, а также в командной гонке. Вот, собственно, и все, в остальное время — работа в составе команды.

— То обстоятельство, что Армстронг лично звал вас на «Тур де Франс», очевидно, говорит о его симпатиях к вам. В силу чего они возникли? Как сложились?

— Это, конечно, лучше у самого Армстронга спрашивать, но до него сейчас нелегко добраться – для общения с прессой у него специальный агент имеется. Как мне кажется, духовная близость стала появляться у нас еще в ту пору, когда мы были соперниками и частенько схлестывались в различных гонках. В карьере Лэнса были ведь и очень трудные времена. А наше с ним соперничество всегда носило джентльменский характер и проходило в духе взаимного уважения. Нередко случались ситуации, когда мы помогали друг другу. Так понемногу мы обнаружили некую общность менталитетов. Помогло мое хорошее знание английского языка.

ЧЕГО ЖДАТЬ ОТ «ТУР ДЕ ФРАНС-2002»

1. Четвертой победы Армстронга. «Сегодня я нахожусь в более хорошей форме, чем на предыдущих «Турах». Конечно, все может случиться во время гонки, но я — оптимист». Примечательно то, что еще в прошлом году Армстронг заявил, что надеется в четвертый раз выиграть «Тур де Франс». Что касается гонщиков, способных составить конкуренцию «почтальону», то таковых в этом году немного. Ян Ульрих, весь год мучавшийся с травмой колена, едва ли имел шансы просто выступить на «Туре», но фортуне и этого показалась мало. В среду в его анализах был обнаружен амфетамин. Итальянцы Марко Пантани, Стефано Гарзелли и Джильберто Симони не приедут во Францию в связи с допинговыми скандалами последних лет на «Джиро Д’Италия». Еще один опасный конкурент, Алекс Цулле (швейцарец дважды был вторым в общем зачете), пропустит «Тур» в связи с тем, что организаторы не пригласили его команду «Коаст» для участия в гонке. Остались за бортом ряд сильных испанских гонщиков. Помешать американскому «почтальону» вновь победить может, пожалуй, только случайный джокер.

2. Наши на «Тур де Франс». Прошлогодний «Тур» был отмечен для россиян этапной победой Сергея Иванова. Правда, уже через несколько дней Сергей покинул «Тур», упав на горном спуске и сломав руку. Если в этом году кому-то из российских гонщиков удастся выиграть этап, это можно будет считать успехом. Впрочем, стоит присмотреться к Денису Меньшову. Отметившийся на «Дефине Либре» (Денис выиграл один из труднейших этапов и некоторое время возглавлял общий зачет), гонщик испанской команды находится в отличной форме и вполне может претендовать на высокое место в общем зачете.

Российские велосипедисты на «Тур де Франс-2002». «Фасса Бортоло» (Италия) — Сергей Иванов, «Превоянс» (Франция) – Александр Бочаров, «Ибанесто» (Испания) – Денис Меньшов, «Лотто» (Бельгия) – Геннадий Михайлов, «Ю. Эс. Постал» (США) – Вячеслав Екимов.