7-й этап веломногодневки «Тур де Франс» финишировал в городке Авранш, где в 1944 году войска генерала Джорджа Паттона прорвали немецкую оборону и начали наступление на Германию. Высадка союзников сопровождалась многочисленными жертвами, и мемориальные кладбища до сих пор напоминают о тех грозных событиях. Не обошелся без жертв и субботний этап.

Главные события дня произошли практически на въезде в Авранш – до этого гонка шла вполне предсказуемо. Дежурные попытки отрыва, предпринимавшиеся главным образом французскими гонщиками, пелетон так же дежурно «гасил», и сюжет неумолимо катился к столь же дежурной развязке в финишном коридоре. Но капризной фортуне такое течение гонки показалось слишком банальным, и заключительные полчаса выбросили в кровь зрителей ударную порцию адреналина. Сначала на асфальте оказалось около 40 гонщиков, и далеко не для всех этот завал закончился безобидно. Бесстрастное медицинское коммюнике свидетельствует: Оскар Фрейре (Испания) – повреждение нижней части спины, смещение позвонков; Дидье Ру (Франция) – перелом левой ключицы, Александр Шефер (Казахстан) – сотрясение мозга.

Если чемпион мира Оскар Фрейре и Шефер нашли в себе силы продолжить гонку, то для француза седьмой этап стал последним на Туре-2002. Впрочем на старт следущего этапа Фрейре тоже выйти не смог.

Не успел караван прийти в себя после первого завала, как последовал второй, и многие телезрители схватились за сердце. Лэнс Армстронг сцепился педалями с Лораном Жалабером, и оба велосипедиста оказались под месивом из велосипедов и тел гонщиков. После финиша американец успокаивал своих поклонников, уверяя, что всего лишь «опустил ноги на асфальт». Со стороны все казалось форменной аварией. Вновь поставить их на педали «почтальон» смог лишь через минуту. Стоит ли говорить, что отыграть такой гандикап на финишном отрезке практически невозможно. Вячеслав Екимов и другие коллеги Армстронга по команде сделали все возможное, но максимум, что удалось Лэнсу, – 27 секунд отставания.

Эти секунды были начислены трехкратному победителю «Большой петли» от времени австралийца Бредли МакГи, одержавшего свою первую в карьере победу на Туре. Эта победа досталась представителю Зеленого континента во многом как гонорар за упорство. Еще за 200 метров до финиша этапа казалось, что его триумфатором станет испанец Хорильо, предпринявший затяжной рывок, но отважного велокабальеро в самый неподходящий для этого момент покинули силы.

Армстронг после финиша был настроен весьма решительно, сказав, что не слишком обескуражен результатом. «Придется на гонке с раздельным стартом чуть быстрее крутить педали», – заявил лидер «Ю. Эс. Постал». Наверняка сегодня он именно так и поступит. А вот главным его соперником, похоже, намерен стать его верный союзник и друг Вячеслав Екимов. Олимпийский чемпион Сиднея в гонке с раздельным стартом отлично готов физически, и 52 километра от Лянестера до Лорьяна должны это подтвердить.

– Перед этой разделкой у нас будет не самый трудный день, и я смогу хорошо подготовиться, – сказал Вячеслав в коротком телефонном разговоре накануне старта очередного этапа. – К тому же разделка будет единственной гонкой, в которой я смогу работать только на себя, – так что мотиваций предостаточно.