Когда российский чемпионат только принимал эстафету из рук своего скончавшегося союзного брата, они были совсем пацанами и со сверстниками из фанатской среды ходили на стадион посмотреть на оставшиеся от футбольной империи осколки.

Они чувствовали свой потенциал, переносились на несколько лет вперед и примеряли одежки с чужого плеча. Кто-то рисовал себя в роли Пятницкого, кто-то улавливал в себе отражение Радченко, кто-то проводил параллели между собой и Хидиятуллиным. А вскоре проводить параллели стали уже мы, потому что вчерашние мальчишки сосредоточились на воплощении своих мечтаний в жизнь. И как же здорово у них это поначалу получалось! Болельщики и журналисты только поспевали раздавать авансы да награждать юную поросль шикарными титулами. О, это второй Стрельцов, а это второй Гаврилов, а вот тот парень — Ширер, покоритель «Аякса»! Мы упивались той свежей волной 1975—1976 годов рождения. Радимов, Хохлов, Семак, Титов, Ширко, Бахарев, Головской, Евсеев, Варламов, Соломатин… Не счесть, сколько их было молодых да ранних, последних посланников советской системы футбольного воспитания.

Мы радовались на них: уж больно целеустремленными ребятки казались. Они и на мир смотрели уже несколько иначе, чем их предшественники. Да и место себе в этом мире отводили более амбициозное. В общем, были основания рассчитывать, что Радимов и Ко вернут уважение к отечественному спорту № 1 у европейской общественности, проявят себя в зарубежных клубах, да и сборную нашу поднимут на более или менее пристойный уровень. А поскольку полной уверенности в этом не было, то и пришлось объединить звезд новой эпохи в загадочное «поколение икс».

Время шло, стирая яркость восприятия наших надежд. Одни, пораженные звездной болезнью, во главу угла поставили долларовый стимул, другие, не найдя и такой мотивации, просто измельчали. Третьи, ставшие жертвой травматизма, зачахли. Лишь единицы уберегли нас от окончательного разочарования и тем самым не позволили «икс» переименовать в «зет», последнюю букву алфавита. Но даже эти (Титов, Семак, Хохлов, примкнувший к ним Смертин) теперь уже не производят впечатления людей-максималистов.

Очевидно, что периодически они подолгу буксуют на месте, да и в целом используют свои ресурсы излишне экономно. Словно не живут, а примеряются, боятся себя расплескать. Только вот беда, возраст-то уже у всех нешуточный. Еще чуть-чуть, и придется в страхе оглянуться назад: неужели все осталось в прошлом? А что было? Кроме громкого объявления о намерениях — ничего!

Но где-то там вверху существует высший разум. Он достойным, пускай и сбившимся с пути, всегда посылает спасительный вертолет, вскочив в который можно наверстать упущенное. Таким вертолетом оказался нынешний чемпионат мира. Разбейся в лепешку, ляг костьми, и, считай, ты вытащил счастливый билет, ведь вся планета не сводит с тебя глаз.

Но, похоже, наши загадочные парни сроднились со сдерживающими их оковами. Никто из «иксовиков» здесь не блистает. Естественно, и сборная ничего, кроме снисходительного молчания, не вызывает. В итоге все сводится к тому, что 14 июня заветная ниспосланная свыше чудо-машина судьбы закрывает свои двери и навсегда исчезает. Однако, если Титовы и Хохловы наконец-то это осознают, освободятся от мерзкого панциря и поставят бельгийцев на колени, они почувствуют себя хозяевами положения. Путевка в 1/8 финала откроет им ворота в страну высших достижений. Вот там и можно будет все исправить и переименовать поднадоевший «икс» во что-то с положительным уклоном.

Егор Титов Полузащитник, «Спартак» (Москва) 29.05.76, 187 см, 79 кг

Взлет: в 1996 году, став чемпионом России и забив ряд важных мячей, привлек к себе внимание, но по-настоящему обнажил свой потенциал только на следующий сезон. В 1998-м, когда был признан лучшим игроком страны, Егор и вовсе получил такие щедрые авансы, что вполне мог ставить себя в один ряд и с Гавриловым, и с Черенковым.

Пик: 1998—2000 годы — период господства Титова в отечественном футболе. Мало того что Егор, словно высокопрофессиональный биатлонист, выбивал чемпионские мишени без малейшего промаха и удостаивался всевозможных индивидуальных призов, он выступал за сборную России, а в Лиге чемпионов-2000 произвел приличный фурорчик.

Неиспользованные шансы: осенью 2000 года интерес к Титову проявляли солидные клубы всех ведущих мировых чемпионатов. Ближе всех к нему подобрались немецкие «Байер» и «Бавария», однако высокая трансферная стоимость в комплексе с желанием доиграть турнир до конца в составе «Спартака» привели к тому, что момент был упущен. Постепенно цена на Егора стала падать, да и количество потенциальных работодателей резко сократилось.

Причина стагнации: добраться до потолка гораздо легче, чем на нем удержаться. К чести Титова, он смог не свалиться с достигнутых рубежей, но и дальнейшего взлета за последние два года не произошло. Егор переварился в отечественном соку и растратил все эмоции. Еще в 2000-м ему надо было уезжать пытать судьбу за границу. В России ему неинтересно. К тому же трудно выкладываться по максимуму, осознавая, что жизнь проходит стороной.

Выступление на ЧМ-2002: огонь затухающей свечи не разгорелся с новой силой. Чувствуется, у виртуозного плеймейкера произошел сбой на психологическом уровне. Он никак не выберется из штопора, в который попал. Тем не менее отметился голом и периодическими всплесками озарения.

Перспективы: в глубине души Егор надеялся, что удачное выступление в Японии принесет ему дивиденды в виде выгодного контракта с солидным европейским клубом. Пока удачным выступлением и не пахнет. Велика вероятность, что Титов закончит 2002 год в «Спартаке» и тем самым еще дальше отдалится от проскоченного два года назад поворота в карьере. В России-то себе футбольное имя не сделаешь.

Дмитрий Хохлов Полузащитник, «Реал Сосьедад» (Испания) 22.12.75, 189 см, 84 кг

Взлет: объявился в ЦСКА совсем юнцом, но уже тогда, в 1993—1994 годах, своими отменными физическими данными и тонкой мыслью дал понять: растет большой мастер.

Пик: первый круг 1996 года провел безукоризненно и заслужил право на поездку на чемпионат Европы, где попал в основной состав нашей сборной. На следующий сезон, перейдя в «Торпедо», стал лидером, вытворял на поле настоящие чудеса, и неудивительно, что привлек внимание западных селекционеров. В ПСВ Диму встречали торжественным маршем.

Неиспользованные шансы: идет седьмой сезон, как Хохлов привлекается под знамена национальной дружины, но твердого места в составе он до сих пор не завоевал. Выпал из обоймы голландского чемпиона и уехал в захудалый «Реал Сосьедад». Пару раз мог перейти в более престижные европейские клубы, но не захотел больше срываться с насиженного места.

Причина стагнации: характер. Тренеры, которые с Димой работали, отмечают в нем внутреннее отторжение к обучению. С ним очень тяжело работать. Другая причина в том, что Хохлов, видимо, никогда по-настоящему не ставил перед собой серьезных целей — вот и не стремился к их достижению.

Выступление на ЧМ-2002: дважды, выходя на замену, оживлял игру. Но вряд ли тем самым сумел поднять свой личный рейтинг.

Перспективы: скорее всего, Хохлов продолжит гноить свой талант в вечно борющемся за выживание «Сосьедаде».

Алексей Смертин Полузащитник «Бордо» (Франция) 01.05.75, 176 см, 67 кг

Взлет: когда страна восхищалась Радимовым, Смертин прозябал в Барнауле. Когда Хохлов заявил о себе на чемпионате Европы, Алексей бился за Ленинск-Кузнецкий, когда Титов удостоился звания футболиста года, наш скромный труженик осваивал навыки универсализма в Элисте. Так что его звезда взошла поздновато. Во втором круге 1998 года на худощавого хавбека обратил внимание наставник сборной России Анатолий Бышовец. Как следствие общественность сразу же повернулась к ранее неизвестному игроку лицом.

Пик: выбирая себе команду, остановился на «Локомотиве». Не только прекрасно закрепился в столичном клубе, но и сразу же стал его лидером. Моментально превратился в ключевую фигуру сборной. В награду журналисты признали Алексея футболистом №1 1999 года.

Неиспользованные шансы: поговаривают, что в начале 2000 года на «вечный барнаульский двигатель» положили глаз «МЮ» и «Депортиво». Как бы то ни было, Смертин уехал в «Бордо» с расчетом там себя зарекомендовать и перебраться в команду посолиднее. Однако перескочить на новую ступеньку хавбек так и не сумел.

Причина стагнации: Алексей – слишком командный игрок. Он готов до бесконечности наступать на горло собственной песне в интересах дела. Это привело к ослаблению созидательного потенциала, а забивать Алексей и вовсе перестал. Роль же черновой лошадки далеко не самая приметная.

Выступление на ЧМ-2002: из-за травмы сыграл лишь чуть больше одного тайма. Продемонстрировал свой минимальный уровень, ниже которого он никогда не опускается. В то же время восторженных отзывов не вызвал.

Перспективы: кардинальных перемен в карьере не предвидится. Будет тянуть свою лямку в скромном «Бордо» или каком-нибудь аналогичном клубе.

Сергей Семак Полузащитник ЦСКА (Москва) 27.02.76, 170 см, 66 кг

Взлет: дал знать о себе еще в далеком 1993-м, выступая за канувший в Лету «Асмарал». Наращивать обороты продолжил, перейдя в ЦСКА, где достаточно быстро стал лидером.

Пик: пожалуй, его и не было. Разве что в промежутке с 1996 по 1998 год Сергей смотрелся чуть ярче, чем в последующие годы.

Неиспользованные шансы: несколько раз мог уехать за рубеж, в частности в Германию. Выражали в Сергее серьезную заинтересованность и такие монстры постсоветского футбола, как киевское «Динамо», «Спартак» и «Локомотив». Но Семак по-прежнему хранит верность армейскому стягу, с которым за столько лет, кроме Кубка страны, больше ничего не выиграл. Не воспользовался Сергей предоставляемыми ему возможностями в сборной России. Там он вообще не похож на себя.

Причина стагнации: трудно быть великим в клубе, решающем посредственные задачи. До нынешнего сезона ЦСКА все время что-то мешало всерьез зацепиться за золотые медали. Клуб бросало то в жар, то в холод, и его лидера вместе с ним. К тому же армейские тренеры все время дергали безотказного Семака на разные позиции. А совершенствоваться, каждый раз осваивая новые функции, гораздо труднее, чем оттачивая имеющиеся навыки.

Выступление на ЧМ-2002: Сергей находится в глухом запасе, и предпосылок к тому, что его могут выпустить на поле, пока не видно.

Перспективы: возможно, повторит путь своего друга Чугайнова. Все лучшие годы посвятит одному клубу, а на старости лет все-таки рискнет сменить обстановку.

Андрей Соломатин Полузащитник ЦСКА (Москва) 09.09.75, 183 см, 80 кг

Взлет: в суперпринципиальном матче со «Спартаком», в котором решалась судьба медалей 1995 года, Андрей вышел на замену и забил победный мяч в ворота Черчесова. В общем, начало получилось многообещающим.

Пик: в 1997—1998 годах был капитаном российской молодежки, прогрессировал и даже стучался в двери главной национальной команды.

Неиспользованные шансы: выйти на свой нынешний уровень мог еще года три-четыре назад, но остановился в развитии.

Причина стагнации: обладая сумасшедшим бойцовским характером, получал травму за травмой. Они-то и выбили Андрея из колеи. Он проводил куда больше времени в лазарете, нежели на футбольном газоне, пока совсем не потерял место в составе «Локомотива».

Выступление на ЧМ-2002: играет жестко, самоотверженно, но грешит обрезами и позиционными просчетами. Тем не менее производит скорее положительное впечатление, нежели отрицательное.

Перспективы: вряд ли уедет за границу. Честью и славой будет служить в ЦСКА, еще долго не расстанется со сборной страны.

 Дмитрий Сенников Защитник «Локомотива» (Москва) 24.06.76, 183 см, 74 кг

Взлет: звезд с неба никогда не хватал, а потому прилично помаялся, прежде чем Семин в 2000 году пригласил его в «Локомотив». Вот тогда-то, периодически выходя на поле, Дмитрий и сумел себя проявить.

Пик: второй круг 2001 года – первый круг 2002-го. Показал себя жестким и цепким персональщиком, одним из лучших в стране. В Лиге чемпионов неплохо противостоял европейским звездам, стал грозой отечественных форвардов. Получив приглашение в сборную, хоть и не блеснул, разочароваться в себе не позволил.

Неиспользованные шансы: каких-то сногсшибательных предложений на Сенникова не обрушивалось. Единственное, что упустил, так это вакантное место правого защитника сборной на чемпионате мира.

Причина стагнации: на месте никогда не топтался. Просто, не будучи осененным искрой божьей, всего добивался каторжным трудом. Потому и двигался вперед крохотными шажочками.

Выступление на ЧМ-2002: оно пока ограничивается скамейкой запасных.

Перспективы: близок к тому, чтобы стать чемпионом страны в составе «Локомотива». Покидать клуб не собирается и со временем наверняка станет олицетворением железнодорожников.

Примечание:  (кл) – на клубном уровне