Наши молодые футболисты (игроки 1984 года рождения) сдали первый экзамен. Но, увы, пятерка сорвалась. В последнем матче группового турнира сборная Франции нанесла российской команде обидное поражение с минимальным счетом 1:0. Однако это не помешало подопечным Юрия Смирнова выйти в следующий круг соревнований отборочного цикла ЧЕ-2003.

— Сомнений в том, что выйдем из группы, не было, — отметил главный тренер сборной России Юрий Смирнов. — Команды Албании и Люксембурга, как мы и предполагали, не смогли составить конкуренцию ни нам, ни сборной Франции — нашим основным соперникам на турнире.

— Можно ли сказать, что второе место в группе с французами — потолок для нашей команды?

— Я не считаю трагедией поражение от нынешних чемпионов мира. В этой игре нам удалось выявить целый ряд недостатков нынешней сборной. Прежде всего это касается пробелов в атлетизме и тактических взаимодействиях.

— Какая линия нашей команды вызывает у вас наибольшие опасения?

— Довольно слабо на протяжении турнира выглядела полузащита. И если с командами из Албании и Люксембурга удавалось зацепиться за мяч, то матч со сверстниками из Франции можно назвать провальным. К тому же травма Владимира Быстрова, одного из ключевых игроков середины поля, безусловно, ослабила и без того ненадежную игру сборной. Усиление именно этой линии — для нас главная задача. В декабре проведем сбор, где планируем просмотреть более 50 кандидатов. Хочется надеяться на успешное решение этой проблемы к следующему отборочному турниру ЧЕ-2003 года.

— На какие футбольные школы вы возлагаете надежды?

— Если говорить о качестве работы, выделю воспитанников краснодарских и волгоградских СДЮШ. Талантливые кадры готовит питерская «Смена». А вот в столице 84-й год получился на редкость неурожайным.

— Известны ли соперники в следующем квалификационном раунде первенства Европы?

— На сегодняшний день определилась только одна команда Португалии. Возможно, в этой обойме окажутся сборные Дании и Швейцарии. Но в любом случае эта группа нам по зубам.

— Кого из ваших подопечных мы можем увидеть в молодежной, а может быть, и в главной сборной страны?

— Говорить о моих воспитанниках как о сложившихся игроках еще рано. На мой взгляд, хорошие шансы имеют 5—6 ребят. К примеру, Крючихин, мне кажется, может стать выдающимся футболистом.

— Можно ли сказать, что 2003 год будет решающим для ребят?

— Чтобы сохранить эту сборную, мы обязаны показать достойный результат на предстоящем первенстве. Игроки прекрасно понимают, что судьба нашей команды напрямую связана с прогрессом в их карьере. Тем более что становление этих футболистов шло не один год. В коллективе сформировался отличный микроклимат. А это обязательный фактор чемпионской игры.

— Когда планируется начать подготовку к следующему этапу соревнований?

— В октябре проведем первый сбор в Аргентине, в рамках которого состоится товарищеский матч с юношеской сборной хозяев.