Ограничения на участие в матчах иностранцев начали практиковаться в Европе очень давно. Пионерами в этом деле выступили итальянцы.

«Скуадра адзурра» крайне неудачно сыграла на чемпионате мира 1966 года, и местная федерация сочла, что главной причиной провала стало засилье в национальном чемпионате футболистов из других стран. А потому было введено эмбарго на иностранцев.

Однако с течением времени это правило подвергалось критике руководителей клубов, желавших на равных конкурировать с другими клубами Европы. Вследствие этого лимит на иностранцев был установлен сначала на отметке в три игрока, а затем увеличен до пяти.

Гром грянул в 1990 году, когда ситуация с легионерами и ограничениями на переходы разразилась «делом Босмана». Профессиональный бельгийский футболист Жан-Марк Босман не захотел мириться с тем, что он после окончания контракта с клубом должен еще полтора года принадлежать ему, и подал в суд, основываясь на том, что трансферные правила в футболе противоречат статьям Римского соглашения от 1957 года. УЕФА вынужден был согласовывать свой регламент с законами объединенной Европы, в результате чего в 1995 году был отменен лимит на легионеров из стран ЕС.

Однако на этом дело не закончилось. Чувствуя свое ущемление в правах, игроки не из стран ЕС всяческими путями стремились приобрести себе новое гражданство, которое позволяло бы не считать их легионерами. Порой эти пути оказывались криминальными, что повлекло в 2001 году целую серию разоблачений в связи с подложными паспортами. В этом деле был замешан и украинский вратарь «Сент-Этьена» Максим Левицкий, которого вместе с бразильскими партнерами по клубу Алоизио и Алексом обвинили в подделке документов. Ряд скандалов прокатился и по Италии. В частности, среди обвиняемых оказался и звездный уругваец Альваро Рекоба из «Интера».

Следующим шагом по снятию лимита на иностранцев стал судебный иск игрока испанской «Сельты» Валерия Карпина по поводу того, что его считают на Пиренеях легионером. Россиянин выиграл дело и добился, чтобы его права были приравнены к правам футболистов из стран ЕС. Вслед за этим от игроков из Восточной Европы хлынул поток заявлений с требованием не считать их легионерами.